Smart Freight, zo heet het IT-­systeem waarmee transportbedrijven straks vrachtgegevens elektronisch moeten doorspelen aan de Britse douane-autoriteiten om het oponthoud voor vrachtwagens aan de grens zoveel mogelijk te beperken. Belangenorganisatie Logistics UK waarschuwde afgelopen week dat het van regeringsambtenaren te horen heeft gekregen dat het systeem pas in december wordt gelanceerd, en dan ook alleen nog maar in een ‘bèta-versie’, een testversie, waardoor pas in april sprake zou kunnen zijn van een volwaardig functionerend Smart Freight.

Een enorme klap voor Britse bedrijven en voor de economie, zo noemde UK Logistics de klaarblijkelijke vertraagde invoering tegenover BBC News.

Kerstdagen

De Britse krant The Guardian legde op zijn beurt de hand op een rapport van de Border and Protocol Delivery Group, het overheidsorgaan dat deze zomer door premier Boris Johnson in het leven werd geroepen om de grenscontroles voor te bereiden. In dat rapport wordt eind november genoemd als eerste moment waarop praktijktests met het IT-systeem kunnen beginnen en staan bovendien scenario’s van de mogelijke gevolgen die het vrachtverkeer begin 2021 kan ondervinden. In het worst-case-scenario wordt uitgegaan van een monsterfile van zevenduizend vrachtwagens die zich als een slak door het graafschap Kent beweegt. Vrachtwagens zouden in dit scenario twee dagen nodig hebben om van de achter- naar de voorzijde van de file te komen. In de eerste dagen van januari zou de situatie volgens het rapport nog mee kunnen vallen, omdat veel business na de kerstdagen en oud en nieuw nog op moet starten, maar aan het eind van de maand zou een file van 6500 trucks mogelijk worden, om in februari verder aan te zwellen tot de genoemde monsterfile. Behalve chaos in Kent voorziet de Border and Protocol Delivery Group volgens The Guardian ook ontwrichting van het bedrijfsleven in de rest van het land.

De Britse overheid heeft tegenover zowel de BBC als The Guardian ontkent dat de grensproblemen haar al boven het hoofd dreigen te groeien. De term ‘bèta’ betekent niet dat Smart Freight eind dit jaar slechts in een testversie beschikbaar is, zo stelde de regering in een reactie. Het systeem zal volgens haar op tijd volledig operationeel zijn. En wat het rapport van de Border and Protocol Delivery Group betreft: volgens de regering getuigt het van een goede voorbereiding, dat met het ergste rekening wordt gehouden. Het betekent niet meteen dat het worst-case-scenario ook uitkomt.

Britse lezers maakten duidelijk geen snars te geloven van de belofte van de regering dat Smart Freight op tijd op volle toeren zal draaien. En de logistieke sector vindt dat de transportbedrijven zelfs bij een wél volwaardige introductie in december te weinig tijd wordt gegund om alvast aan het systeem te kunnen wennen.