Dat blijkt uit de resultaten van het project ‘Exoskeletons for logistics’, dat het Vlaamse innovatieplatform VIL heeft uitgevoerd met veertien bedrijven. Hierbij werden de mogelijke toepassingen van dergelijke robotpakken in de logistieke sector getest. Hoewel het nog wel even gaat duren voordat de technologie volwassen genoeg is, is er volgens de VIL wel degelijk potentieel.

Kracht en uithoudingsvermogen

Exoskeletons kunnen het menselijk lichaam een boost geven voor kracht en uithoudingsvermogen. ‘Vandaag worden exoskeletons succesvol ingezet voor revalidatie in de gezondheidssector en vindt het zijn eerste stappen in de industrie’, licht de VIL toe. ‘Vooral voor zeer belastende manuele taken, zoals orderpicking, verpakken, stapelen, laden en lossen, kan een exoskelet een nuttig hulpmiddel zijn.’

Exoskeletons zijn onder te verdelen in twee categorieën. Enerzijds zijn er de passieve exoskeletons, die de menselijke kracht herverdelen waardoor het lichaam minder zwaar belast wordt op de zwakke punten, wat leidt tot bijvoorbeeld minder rugklachten. De actieve exoskeletons anderzijds zijn motorisch aangedreven en maken gebruik van extra energie van buitenaf. VIL voerde uitsluitend praktijktesten uit met passieve exoskeletons omdat de actieve versie voor de industrie nog niet beschikbaar was op de Europese markt.

Praktijktesten

De praktijktesten werden uitgevoerd op de sites van vier verschillende bedrijven: Colruyt, Danone, Mainfreight en Gates Distribution Center. Bijkomend werden er ook enkele complementaire labtesten uitgevoerd, aangevuld met acceptatietesten met een bijhorende bevraging van de operatoren.

Uit externe studies blijkt dat de huidige generatie van exoskeletons vooral zijn gericht op statische en repetitieve belastende taken in eenzelfde houding, zoals montage langs de assemblagelijn in de auto-industrie, waarbij ze permanent in de ondersteunende zone werken. De bevindingen bij het uitvoeren van eerder statische taken, zoals langdurig werken in één bepaalde positie aan een band, zijn dan ook positief.

Taken in de logistiek

‘De huidige generatie passieve exoskelotons is echter veel minder geschikt voor dynamische taken in de logistiek en wordt vaak als oncomfortabel beschouwd door wrijving, stoten en beperkte bewegingsvrijheid’, concludeert de VIL. Toch werden er ook tal van positieve ervaringen opgedaan, zoals een betere houding en minder belasting op de rug en schouders.

‘Op basis van de praktijktesten zagen we dat het comfort van het exosekelet een grote impact had op de tevredenheid van de gebruiker’, aldus projectleider Luc Pleysier. ”We durven echter voorzichtig stellen dat de gebruiker het positiever zou evalueren bij een betere match tussen taak en exoskelet, een langere gewenningsperiode, betere opvolging van de afstellingen en correct gebruik. Bovendien is de technologie nog volop in evolutie en zullen door samenwerking tussen de technologieonwikkelaars en de logistieke sector meer gerichte toepassingen realiseerbaar zijn in de toekomst.’