Pauwels (midden op de foto) riep tijdens de uitreiking de aanwezigen op om met de Green Deal de kans te grijpen om de komende tien jaar de modal shift door te zetten. De European Railway Award is een gezamenlijk initiatief van de Gemeenschap van Europese Spoorwegen (CER) en de vereniging van de Europese spoorwegindustrie (UNIFE).

Veel weerstand

Pauwels werd in 2009 algemeen directeur van de Belgische spoorgoederenvervoerder. Het bedrijf noteerde in 2009 een verlies van 160 miljoen euro op een omzet van 340 miljoen.

‘Toen ik bij het bedrijf binnenkwam, was er veel weerstand om te veranderen. Niemand had daar zin in. We hadden te maken met de vakbonden, de politiek en betrokkenen die de status quo wilden behouden. Maar we konden de status quo niet behouden omdat we afstevenden op een faillissement.’

‘We zijn op een bepaald moment informatie gaan delen over het dreigende faillissement en hebben openlijk gesproken over het gezamenlijk doel dat we hadden om te overleven. Toen we onze medewerkers meegaven dat we moesten overleven, begonnen ze langzaam maar zeker schouder aan schouder te werken om het tij te keren.’

In 2015 privatiseerde Pauwels het bedrijf met investeringen van de private equity-groep Argos Wityu. De topman breidde het netwerk van de spoorvervoerder uit met de lancering van het Green Xpress Network.

Dit is een netwerk van snelle, rechtstreekse, frequente en betrouwbare spoorverbindingen tussen economische centra in Europa. Met de Xpress-producten wordt ingezet op het bundelen van verschillende soorten vrachten, van staal, scheikundige stoffen en consumentengoederen, tot pallets en containers.

Modal shift

‘We hadden een echt goed product nodig om de klant te overtuigen om de verschuiving van de weg naar het spoor te maken. Het product dat we daarvoor aanboden voldeed niet. Alleen met een goed product vindt er een modal shift plaats’, aldus Pauwels.

‘We zullen de modal shift in Europa blijven nastreven, ons Green Xpress Network verder uitbreiden en onze klanten helpen om hun supply chain te optimaliseren, met een positieve impact op het klimaat en de mobiliteit.’

Directeur Libor Lochman van CER sprak Pauwels toe bij de uitreiking van de award. ‘De succesvolle privatisering van Lineas, het innovatieve spooraanbod van deze operator en de duidelijke visie rond de modal shift zijn inspirerend. Geert Pauwels heeft het voortouw genomen om de positieve impact van het spoor aan te tonen, niet alleen als transportoplossing, maar ook als antwoord op maatschappelijke problemen zoals klimaatverandering en het fileprobleem.’