Het slecht draaiende Fret werd begin dit jaar als société anonyme, weliswaar nog een volledige dochter van SNCF, verzelfstandigd en kreeg toen een ‘bruidsschat’ mee van 170 miljoen euro. Dat geld raakt momenteel in sneltreinvaart op; moeder SNCF mag het bedrijf niet van vers geld voorzien, want daarop rust een veto van de Europese Commissie, wegens verboden staatssteun.

Terwijl de kas bij Fret geleidelijk de bodem laat zien, hebben jaren van reorganisaties en personeelsverminderingen het bedrijf geen stap dichterbij financiële sanering gebracht. De schuld die op Fret rust, is sinds 2009 gestegen naar drie miljard euro.

De SNCF heeft al enkele keren gedreigd de stekker er bij de goederendochter uit te trekken. Dat gebeurde toen grote verladers massaal dreigden weg te lopen en een aantal van hen voor wegvervoer en shortsea-shipping kozen. In 2018 leed Fret een operationeel verlies van 173 miljoen euro.

Angst en beven

Voor de Franse agrarische sector zijn de stakingen tegen de pensioenplannen van de regering-Macron een ramp. Deze sector is goed voor 13% van alle lading die over het spoor wordt vervoerd.

Nu steeds meer treinen uitvallen, worden fabrieken en landbouwbedrijven niet meer of niet tijdig beleverd. Dat veroorzaakt uitwijking naar bijvoorbeeld wegtransport, maar dan tegen veel hogere tarieven dan het spoor berekent.

Coop de France, de koepel van agrarische verbonden, raamt de schade als gevolg van de spoorstakingen inmiddels op 700 miljoen euro. De Franse boeren wachten met angst en beven op de eerste oogstperiode, in juli, als mogelijk een groot deel van de spoorcapaciteit voor agrarische producten is weggevallen.