Dat tarief lag eind vorige week op 4413 dollar per teu, 39 dollar minder dan een week ervoor. Op dat andere grote vaargebied, Shanghai-Amerikaanse westkust, steeg het tarief juist wel weer iets, met 35 dollar per teu.

De World Container Index van de maritieme consultant Drewry steeg met 0,3% naar een gemiddeld tarief van 5237 dollar voor een veertigvoets container. Een verwaarloosbare toename vergeleken met een week eerder, toen diezelfde index nog met 19,8% steeg. Op een alternatieve index uit China, de China Forwarders Freight Index, was nog een week eerder al een afvlakking te zien. Op de index van marktplaats Freightos steeg het tarief voor containervervoer van Azië naar Europa juist nog wel door, naar 4000 dollar, een groei van 6% vergeleken met een week eerder.

Torenhoog

Torenhoog zijn de containertarieven hoe dan ook nog steeds. Om precies te zijn 194,1% hoger dan een jaar geleden, zo berekende Drewry. Individuele verladers kunnen voorlopig nog steeds duizelingwekkend hoge rekeningen onder ogen krijgen. De Britse krant Lloyd’s List spreekt van verladers die 10.500 dollar voor een veertigvoeter moeten betalen om verzekerd te zijn van een plek op een afvaart vanuit China naar Europa.

Voor transporten van China naar het Verenigd Koninkrijk kan dat zelfs oplopen tot 16.000 dollar per feu. De congestie in Britse havens is zo enorm, dat Britse expediteurs die geen plek weten te vinden op afvaarten China-UK er volgens ­Lloyd’s List dan soms maar voor kiezen om hun containers via Rotterdam te vervoeren.

Lloyd’s List meldt verder dan een woordvoerder van het Chinese ministerie van handel heeft bevestigd dat China maatregelen gaat nemen die de scheepscapaciteit moeten verhogen en de tarieven moeten stabiliseren. De internationale redersorganisatie World Shipping Council (WSC) heeft ondertussen in een statement gezegd dat het begrijpelijk is dat verladers en expediteurs niet blij zijn met de hoge tarieven, maar dat ze niet moeten vergeten dat hetzelfde markt­mechanisme er voor zorgde dat de tarieven de afgelopen jaren juist ‘heel laag’ zijn geweest. De WSC roept op tot een ‘dialoog’ en stelt dat het ‘tijd voor samenwerking’ is om ‘bottlenecks’ uit weg te ruimen.

Intussen laat een Britse expediteur tegenover het Britse vakblad The Loadstar weten dat de containerrederijen langzaam hun hand hebben overspeeld. De eerste prijsdalingen zijn volgens de expediteur het bewijs dat de containervaart ‘te ver is gegaan’ en ‘nog spijt zal krijgen’ van de draconische prijsstijgingen van vorig jaar. Hij voegt eraan toe dat sommige klanten al hebben aangegeven af te haken omdat transportkosten uit China niet langer kunnen worden opgehoest. ‘Iedereen is verliezer als het ladingaanbod zo gaat verdwijnen, ook de reders zelf. En dat allemaal omdat de containervervoerders de verleiding niet konden weerstaan om geen misbruik te maken van de nood bij de verladers.’

Chinese nieuwjaar

Andere vrachtbemiddelaars verwachten dat de tariefdaling zeker zal doorzetten tot in het Chinese nieuwjaar, dat op 12 februari begint. Zij denken echter dat de prijzen niet heel fors zullen afnemen, en de markt voor een 40-voetscontainer van het Verre Oosten naar Noord-Europa toch al gauw het hele jaar door rond de 6.000 dollar zal liggen. Net als de genoemde kritische Britse expediteur zijn ook andere marktpartijen ervan overtuigd dat het hoge prijsniveau tot vraaguitval zal leiden. Zij denken dat importeurs lopende orders nog afwikkelen, maar daarna bestellingen zullen opschorten in de hoop dat de prijzen weer enigszins normaliseren.

‘Containerrederijen zijn te ver gegaan met de prijsstijgingen’

De Hongkongse container­rederij OOCL heeft in het laatste kwartaal van vorig jaar ruim 51% meer omzet (2,4 miljard dollar) gedraaid dan in dezelfde periode van 2019. Op de grootste vaarroutes (Azië-Europa-trade en de Transpacific) lag de inkomstengroei zelfs op 56,5%.

OOCL’s aantal vervoerde teu’s in het vierde kwartaal was 23,7% hoger dan een jaar eerder (Transpacific: +28,9%, Azië-Europa: +17,6%), waarmee het beeld wordt bevestigd dat de westerse landen in het rijkelijk met feestdagen opgesierde kwartaal veel goederen hebben geïmporteerd.

Ook het feit dat de containerreders hoge prijzen konden bedingen, komt in de OOCL-­cijfers naar voren: de gemiddelde omzet per teu nam in vergelijking met hetzelfde kwartaal van 2019 met ruim 22,% toe. De flinke eindsprint gaf ook de totaalcijfers van 2020 een zonniger aanzien.

Na een moeilijke eerste jaarhelft door de coronacrisis steeg de omzet met 18,9% en de gemiddelde omzet per teu met 10,8% in vergelijking met 2019. De omzet op de Azië-­Europa-route groeide over het complete jaar gemeten het hardst, 24,5%.