ACP-directeur Ricaurte Vásquez heeft aangekondigd dat het proces is gestart om een aannemer te vinden die een plan kan maken om het watertekort op te lossen en dat ook kan uitvoeren. Volgens hem gaat het om de grootste investering in het Panamakanaal sinds de ingebruikneming van de nieuwe brede sluizen, vier jaar geleden.

Het kanaal kampt met een watertekort doordat in de regio de afgelopen jaren veel minder regen is gevallen dan normaal. Zo was 2019 een van de droogste jaren van de afgelopen zeventig jaar. Het kanaal heeft grote hoeveelheden zoet water nodig omdat bij het schutten van de schepen veel water in zee verdwijnt. De sluizen beschikken daarom over een uitgekiend stelsel van waterbassins, maar die bleken de afgelopen jaren niet toereikend.

Zoetwatertoeslag

De kanaalbeheerder was daardoor de afgelopen jaren gedwongen om de toegang te beperken, een forse tegenvaller na de enorme investering in de kanaalverbreding. Om het inkomstenverlies op te vangen, is onder meer een zoetwatertoeslag ingevoerd. Die is afhankelijk van de waterstand in het Gatunmeer, de grootste voedingsbron van het kanaal. Ook zijn er maatregelen genomen om het waterverbruik terug te dringen, zoals het stilzetten van een waterkrachtcentrale.

De kanaalbeheerder is begonnen met het ‘pre-kwalificatieproces’ om een epc-aannemer (engineering, procurement en construction) in de arm te nemen. Die moet met een plan komen om het watertekort voor minstens de komende vijftig jaar op te lossen. Eind dit jaar moet er een shortlist van kandidaten zijn die een concreet plan mogen indienen.