De Noorse shortsea rederij heeft zelf het voortouw genomen door de droge lading-activiteiten van Arkon Shipping over te nemen. De bedrijven tekenden recent een deal waarin Wilson de droge bulkvloot van Arkon en alle bijbehorende klantencontracten overneemt, en Arkon de exclusieve agent wordt voor de gehele Wilson-vloot in het Middellandse Zeegebied.

In totaal neemt Wilson 20 schepen van Arkon over, waaronder 16 droge bulkschepen en vier moderne en milieuvriendelijke multipurpose carriers die momenteel in aanbouw zijn.

Chartercontracten

De samenwerking is niet opgezet als een joint venture, maar bestaat uit langdurige chartercontracten en een exclusieve agentuurovereenkomst voor de Middellandse Zee voor Arkon. ‘Arkon heeft een sterke positie in de Med dus het is logisch dat ze ons daar aanvullen’, legt Vangen uit.

De overeenkomst was niet het resultaat van de Covid-19-pandemie, maar eerder het moeilijke decennium dat de shortsea-sector heeft doorgemaakt. Die moeilijke jaren hebben veel bedrijven de kop gekost, waaronder het Nederlandse Flinter en Abis Shipping. ‘Het zijn 10 moeilijke jaren geweest in de shortsea-markt en consolidatie is hard nodig’, zegt Vangen. ‘We hebben de afgelopen jaren verschillende vriendelijke gesprekken gehad met Arkon en deze samenwerking is het resultaat daarvan. De overeenkomst was eigenlijk al rond voor de pandemie uitbrak.’

Modernisering van de vloot

De overeenkomst helpt Wilson om zijn vloot te moderniseren. De shortsea-sector wordt gekenmerkt door oude droge bulkschepen en de vloot van Wilson is daarop geen uitzondering. Een flink deel van de 130 schepen van het bedrijf is meer dan 20 jaar oud.

Hoewel Arkon ook oudere schepen in zijn vloot heeft is ongeveer de helft van de schepen van het bedrijf jonger, met bouwjaren die variëren van 2007 tot 2010. Interessanter nog is dat het bedrijf vorig jaar vier moderne multipurpose schepen van 4.200 dwt heeft besteld. Deze 90-meter lange schepen zijn voorzien van dieselelektrische voortstuwingssystemen met nabehandeling en zijn ontworpen om het brandstofverbruik te verlagen door een verbeterde rompvorm. Ook zijn ze geclassificeerd als open-top schepen waardoor ze geschikt zijn voor grote projectladingen.

Wilson heeft inmiddels al een aantal schepen overgenomen en gedurende de zomer zullen er meer volgen. ‘De schepen passen goed bij onze eigen vloot. We gaan ze nu gebruiken en proberen te optimaliseren’, zegt Vangen.

Het is waarschijnlijk dat Wilson enkele van de oudere schepen zal slopen nu het bedrijf jonger en zuiniger tonnage aan zijn vloot toevoegt. Vangen voegt daar wel aan toe dat slopen in de huidige marktsituatie een uitdaging zal zijn. ‘Maar over het algemeen investeren spelers niet veel in oudere schepen, dus met de nieuwe milieuwetgeving zullen we waarschijnlijk binnenkort meer sloop zien.’

Een nieuwe crisis

De shortsea sector kampt sinds de financiële crisis in 2008 met structurele overcapaciteit en dat heeft de dagtarieven voor schepen onder hevige druk gezet. Voor Wilson leidde deze situatie tot nettoverliezen in 2011, 2012, 2015 en 2016.

Eind 2017 trok de markt weer wat resulteerde in aanzienlijk betere resultaten voor Wilson. In 2018 en 2019 sloot het bedrijf het jaar af met een omzet van ongeveer 275 miljoen euro en een nettowinst van respectievelijk 12,7 miljoen en 11,2 miljoen. Ter vergelijking: in 2017 bedroeg de nettowinst 3,8 miljoen, terwijl in 2016 nog een verlies van 2,4 miljoen euro geleden werd.

Corona pandemie

Ondanks de nieuwe crisis die de corona pandemie nu veroorzaakt blijft Vangen optimistisch over de toekomst. ‘Covid-19 heeft de vraag naar transport verminderd en er is veel onzekerheid met betrekking tot klanten en financiën en dit zal gedurende de zomer zo blijven. Wij geloven echter dat er nog steeds vraag zal zijn naar kleinere schepen, dus zodra de Europese industrieën weer op de rails komen is ons bedrijf goed gepositioneerd voor de toekomst’, zegt de CFO.

‘Wanneer’ blijft op dit moment de grote vraag. ‘De markt is op dit moment maar in één woord te omschrijven: onzeker’, zegt Vangen. ‘We hebben de activiteit in Europa wel weer zien toenemen, maar we zullen moeten zien hoe dit zich na de zomer ontwikkelt. Met stimuleringsmaatregelen van de overheid zien we misschien herstel in de tweede helft van het jaar, maar het kan ook 2021 of 2022 zijn.’

Gevraagd of de shortsea-sector zo lang kan wachten zegt Vangen dat bedrijven met een hoge contractdekking van 50% en hoger zoals Wilson heeft het wel zullen redden. ‘Maar voor anderen kan het heel moeilijk zijn’, zegt de CFO.