Cordova, dat zijn naam dankt aan een Spaanse ontdekkingsreiziger, ligt vlakbij de monding van de Copper River aan de Golf van Alaska en is een bekend centrum van de zalmvisserij. Elk voorjaar worden er honderden seizoensarbeiders naar het stadje ingevlogen om een dik belegde boterham te verdienen in de ongeveer tweeduizend zielen tellende vissershaven. Zo ook dit jaar.

Maar dit jaar reisde ook het virus mee. Een medewerker van het verwerkingsbedrijf Ocean Beauty Seafoods werd bij aankomst positief getest, hoewel hij voor vertrek uit Seattle nog negatief was getest. De man vertoonde geen symptomen, heeft waarschijnlijk weinig contact gehad met de inwoners en is onmiddellijk in quarantaine gegaan. Voor zover bekend, is hij tot nu toe als enige besmet.

Da’s maar goed ook, want afgelegen plaatsen als Cordova hebben niet de middelen om een grote virusuitbraak op te vangen. Getroffenen in quarantaine plaatsen of middels quarantaine-vluchten evacueren zijn dan de enige opties. En als het misgaat, kan het goed misgaan, want de tijdelijke krachten wonen en werken dicht op elkaar. ‘Een uitbraak bij een visverwerker kan een ramp worden’, wist de New York Times een van de fabrieksdirecteuren te ontlokken. En Cordova heeft toch al een tragische reputatie als het om rampen gaat.

In 1989 verging de beruchte ‘Exxon Valdez’ in de Prince William Sound, op een steenworp afstand van Cordova. Die veroorzaakte, zoals bekend een van de grootste milieurampen uit de geschiedenis. Meer dan 40.000 ton aardolie decimeerde hele voedselketens. De haring is uit het gebied verdwenen en de orca-populatie heeft zich nooit volledig hersteld.

En in 1964 was  het ook eens al goed misgegaan. Het zuiden van Alaska werd dat jaar getroffen door de Goede Vrijdag-aardbeving. Die had een kracht van maar liefst 9,2 op de schaal van Richter en werd gevolgd door tsunami-achtige vloedgolven. Ook Cordova was zwaar de pineut. De bloeiende mosselsector werd compleet weggevaagd en is daar nooit van hersteld.

Alaskanen zijn barre omstandigheden wel gewend, maar een aardbeving annex tsunami, een enorme milieuramp en een virusuitbraak lijkt zelfs voor deze taaie overlevers wel erg veel van het verkeerde.