Vanwege de coronapandemie zitten veel westerse economieën momenteel op slot, met als gevolg dat de vraag naar producten aanzienlijk is gedaald. Carriers moeten daardoor alle zeilen bijzetten en hebben voor de komende weken een groot aantal afvaarten geannuleerd.

Volgens consultancybureau Sea Intelligence nam het aantal blank sailings op grote containerroutes, de zogeheten deepsea services, afgelopen week exponentieel toe. Stond de teller begin van de week op 45, in het weekeinde waren dit er 212. En de trend zet door. Databureau Alphaliner heeft becijferd dat er begin maart 2,46 miljoen teu aan capaciteit uit de vaart is genomen. In Q2 zal dit toenemen tot meer dan 3 miljoen teu.

Deze ontwikkeling baart verladers grote zorgen, zegt Denis Choumert, voorzitter van verladersvereniging European Shippers’ Council (ECS) in gesprek met het Deense Shippingwatch. ‘De verladers denken al na over de gevolgen van deze capaciteitsreductie voor de financiële situatie van de carriers. Sommige zijn bang dat er in 2020 een nieuwe Hanjin kan plaatsvinden.’ De krappe marges duwden in het vorige decennium veel rederijen in de rode cijfers, wat tot een ongekende consolidatieslag leidde in de sector. De Zuid-Koreaanse rederij Hanjin ging zelfs failliet.

Schuldenlast CMA CGM

Niet alleen de verladers maken zich zorgen over de financiën van container carriers. Onlangs stelde de kredietbeoordelaar Moody’s de vooruitzichten voor Maersk en Hapag-Lloyd naar beneden bij, van ‘stabiel’ naar ‘negatief’. Momenteel wordt ook kritisch gekeken naar de rating van CMA CGM, die naast de coronacrisis kampt met een enorme schuldenlast, onder meer vanwege de overname van Ceva Logistics.

‘Vooral de scheepvaart- en lijnvaartsector zijn afhankelijk van de wereldhandel en de vraag naar goederen van zowel industriële bedrijven als consumenten. Gezien de snelle ontwikkeling in landen die de productie stilleggen en de bevolking in quarantaine plaatsen, is het onvermijdelijk dat de vraag naar lijnvaartdiensten zal krimpen’, aldus Moody’s.

Rodolphe Saadé, de ceo van CMA CGM, sluit zich bij die lezing aan. De topman heeft er vertrouwen in dat de bezettingsgraad op zijn schepen tot eind april op een goed niveau blijft, maar vreest voor de periode daarna, zegt hij in het Franse dagblad Le Figaro. Saadé: ‘We krijgen een gespannen situatie in mei wanneer het wereldwijde volume naar schatting met 30% daalt.’

De verliezen voor de carriers kunnen dit jaar zelfs oplopen tot ruim 23 miljard dollar, zo blijkt uit een analyse van Sea Intelligence. Het onderzoeksbureau heeft daarbij gekeken naar de tariefontwikkelingen van de recessie die volgde na de aanslag op het World Trade Center in New York in 2001 en de financiële crisis die in 2008 uitbrak. Het tariefniveau daalde destijds respectievelijk met 16 en 23%. ‘In het ergste geval, wanneer het volumeverlies van 10% wordt gecombineerd met dezelfde kelderende tarieven als in 2009, zouden carriers uitkomen op een verlies van 23,4 miljard dollar.’