Nu het coronavirus zich hardnekkig in de VS en Europa nestelt, nemen westerse overheden drastische maatregelen om de pandemie in te dammen. Hele samenlevingen gaan op slot, winkels sluiten massaal de deuren en complete sectoren worden lamgelegd. Vanzelfsprekend heeft dit invloed op de ladingvolumes van container carriers.

Rederijen spelen daar op in door flink wat capaciteit uit de vaart te halen. Zo schrapt de 2M-alliantie van Maersk en MSC gedurende het tweede kwartaal een op de vijf geplande afvaarten tussen Azië en Europa en het Middellandse Zeegebied. Het gaat dan specifiek om de AE2/Swan Service. Die dienst wordt doorgaans afgelegd door schepen van ruim 23.000 teu, wat overeenkomt met een capaciteitsreductie van ruim 21%, zo blijkt uit een analyse van Sea Intelligence.

THE Alliance, bestaande uit Hapag-Lloyd, HMM, Ocean Network Express (ONE) en Yang Ming, reageerde dinsdag door eenzelfde percentage (21%) aan capaciteit uit de vaart te halen. De komende vier weken worden er dertig afvaarten van de planning gehaald.

De resterende alliantie, Ocean Alliance (Cosco Shipping, CMA CGM en Evergreen), heeft nog geen blank sailings aangekondigd, maar zal dat hoogstwaarschijnlijk op korte termijn wel gaan doen.

Sea Intelligence gaat ervan uit dat de allianties op korte termijn ook fors zullen gaan snijden in het aantal afvaarten tussen Azië en Noord-Amerika, waar de coronacrisis inmiddels ook in volle hevigheid toeslaat.

‘Vooralsnog is er geen massale capaciteitsreductie aangekondigd op de trans-Pacifische routes, maar de verwachting is dat de pandemie in de VS een vergelijkbare impact gaat hebben als in Europa. Als dat het geval is, mogen we verwachten dat er wekelijks ongeveer 10 à 11 trans-Pacifische diensten worden gecanceld wanneer de pandemie haar piek bereikt’, schrijft Lars Jensen, scheepsanalist en topman van Sea Intelligence, op zijn LinkedIn-pagina.

Overvallen

Verladers zijn totaal overvallen door de snelheid waarmee de lijnvaartallianties diensten uit hun vaarschema’s schrappen, zo stelt Sea Intelligence in zijn weekrapport. De aantallen liegen er niet om: in een week tijd steeg het aantal geannuleerde afvaarten van 2 tot 45. Het totaal aantal geschrapte havenaanlopen, blank sailings, loopt in de honderden.

Voor de periode half maart tot eind april becijferde Ocean Insights 386 blank sailings. Het databureau verzamelt doorgaans gegevens over lading en containers en merkte daarbij op dat het aantal geschrapte afvaarten tot ‘ongekende hoogte’ steeg. Het besloot daarop een lijst te publiceren die up-to-date inzicht geeft in alle gecancelde afvaarten die zijn aangekondigd door de drie grote containerallianties: 2M, THE Alliance en Ocean Alliance.

Sea Intelligence wijst erop dat de alliantieleden hun klanten normaal gesproken enkele weken van tevoren informeren wanneer geplande afvaarten worden geschrapt. Nu worden ze daar van de ene op de andere dag mee geconfronteerd.

Zo schrapten 2M-alliantiepartners Maersk en MSC vorige week zeer last minute de AE20/Dragon loop en de AE1/Shogun Service die respectievelijk op 30 maart en 1 april zouden plaatsvinden. THE Alliance besloot maandag zeer ad-hoc de FE2-dienst van 5 april te annuleren.

‘Doorgaans zijn de toeleveringsketens van verladers redelijk veerkrachtig als er een opzegtermijn van drie tot vier weken wordt gehanteerd. Dat vervoerders nu op zeer korte termijn meerdere diensten annuleren, is een duidelijke indicatie van de snelheid waarmee de vraag in grote delen van de wereld afneemt onder druk van de corona-pandemie’, aldus Sea Intelligence.

Krimp

Het Deense onderzoeksbureau verwacht dat het containervervoer op de route Azië – Europa van maart tot mei 17,8% onder het niveau van vorig jaar zal liggen. Voor de route Azië – Noord-Amerikaanse westkust komt het bureau uit op een daling van 15% en voor de oostkust op 13%. Voor het containervervoer binnen Europa voorzien de Denen een krimp van 8% en voor het intra-Aziatische vervoer een terugval van 5%.

Jensen waarschuwde al eerder voor een horrorscenario voor container carriers vanwege de coronacrisis. In het ergste geval zou er dit jaar zeventien miljoen teu uit de vaart worden gehaald, wat resulteert in een schadepost van ongeveer 17 miljard dollar voor de hele sector.

Maersk verwacht voor dit boekjaar een stevige terugval van de resultaten door de mondiale coronacrisis. In februari wees het Deense Maersk al op een ‘zwakke start van het jaar’ als gevolg van de uitbraak van het coronavirus in China. De containergigant stelde toen de winstverwachting (ebitda) iets naar beneden bij en kwam uit op een bedrag van 5,5 miljard dollar, maar kwam onlangs opnieuw met een winstwaarschuwing.

Winstverwachtingen

‘De huidige situatie geeft grote materiële onzekerheden over de mondiale vraag naar zeecontainers als gevolg van de covid-19-pandemie en de maatregelen die regeringen hebben genomen om de uitbraak te beperken, schreef topman Søren Skou van de Maersk Group onlangs in een zogeheten ‘trading update’ aan de beursanalisten. ‘Daarom hebben we ervoor gekozen om onze winstverwachtingen voor 2020 op te schorten.’

Ook de Duitse concurrent Hapag-Lloyd voorziet een minder goed jaar door de pandemie en schrapt de eerdere winstverwachting voor 2020. De in Hamburg gevestigde containerrederij verwacht dat de resultaten zeker over de eerste helft van het fiscale jaar schade zullen ondervinden van het virus.