In februari wees het Deense Maersk al op een ‘zwakke start van het jaar’ als gevolg van de uitbraak van het coronavirus in China. De containergigant stelde toen de winstverwachting (ebitda) iets naar beneden bij en kwam uit op een bedrag van 5,5 miljard dollar. Nu het virus zich over de gehele wereld heeft verspreid, is ook die prognose te optimistisch geweest en komt de directie met een tweede winstwaarschuwing.

‘De huidige situatie geeft grote materiële onzekerheden over de mondiale vraag naar zeecontainers als gevolg van de covid-19-pandemie en de maatregelen die regeringen hebben genomen om de uitbraak te beperken, schrijft topman Søren Skou van de Maersk Group een zogeheten ‘trading update’ aan de beursanalisten. ‘Daarom hebben we ervoor gekozen om onze winstverwachtingen voor 2020 op te schorten.’

Dividend

Voor de grote werkmaatschappij Ocean, ofwel de containervaart, verwacht Maersk wel dat de groei over het eerste kwartaal in lijn of iets lager dan het marktgemiddelde  zal liggen, zegt Skou. De voorlopige cijfers over de eerste drie maanden laten een bedrijfsresultaat voor herstructurering- en integratiekosten zien van rond de 1,24 miljard dollar.

Daarbij is het resultaat negatief beïnvloed door het zwakke containeraanbod, maar werd dat omzetverlies grotendeels gecompenseerd door een goed beheer van de extra kosten in verband met de introductie van de laag zwavelhoudende stookolie (IMO 2020 strategie) vanaf begin van dit jaar.

Hierbij verwacht Maersk het eerste kwartaal van 2020 ondanks de coronavirus hoger af te sluiten dan de eerste drie maanden van 2019. De rederij gaat verder uit van een volumegroei dat ‘in lijn is’ met de gemiddelde stijging in de rest van de containermarkt of ‘er iets onder ligt’. De definitieve cijfers over het eerste kwartaal verwacht de Deense transport multinational op 13 mei te geven.

Maersk zegt verder dat het met het oog op de huidige crisis wel zal gaan bijsturen om de investeringskosten naar beneden te brengen. Welke maatregelen de directie bekijkt, wordt in de markt-update niet duidelijk. De Denen houden verder vast aan het over 2019 vastgestelde dividend voor de aandeelhouders. Ook blijft het vorig jaar begonnen programma voor het terugkopen van grote aandelenpakketten overeind.

Hapag-Lloyd

Ook de Duitse concurrent Hapag-Lloyd voorziet een minder goed jaar door de pandemie en schrapt de eerdere winstverwachting voor 2020. De in Hamburg gevestigde containerrederij verwacht dat de resultaten zeker over de eerste helft van het fiscale jaar schade zullen oplopen van het virus. Voorlopig voorziet de Nederlandse topman Rolf Habben Jansen van Hapag-Lloyd tot aan mei nog geen grote tegenvaller, aangezien de containervolumes over de eerste drie maanden van dit jaar boven de eerdere vervoersprognoses lagen en het boekingsniveau nog steeds goed te noemen is.

Dat zal in de loop van mei sterk veranderen, voorziet Habben Jansen bij de presentatie van de jaarcijfers van de Duitse rederij over 2019 (zie kader onder). Hij gaat daarbij voor dit jaar nog uit van een resultaat van 1,7 tot 2,2 miljard dollar. Die geschetste bandbreedte komt in de buurt van de ebitda van bijna 2 miljard euro, die door de rederij in 2019 werd behaald.

Habben Jansen waarschuwt wel dat deze eerste voorspelling onderhevig is aan groot aantal onzekerheden in de markt dan normaal. ‘2020 wordt een zeer ongebruikelijk jaar, nadat we hebben gezien dat als gevolg van het coronavirus de omstandigheden in veel markten de afgelopen weken zeer snel zijn veranderd.’ Hij wijst onder meer op het feit dat Hapag Lloyd door het nijpend tekort aan containers de laatste tijd 80.000 teu in Azië en 25.000 teu in Europa extra heeft moeten huren.

Positief noemt hij dat een aantal Aziatische exportlanden als China Zuid-Korea en Taiwan, die de eerste coronagolf hebben doorstaan, sneller dan verwacht economisch aan het herstellen zijn van de epidemie. Dat positieve nieuws wordt wel de laatste dagen overschaduwd doordat Europese en Noord-Amerikaanse economieën nu in het slop raken door het virus.

Sterke winstgroei

Hapag-Lloyd zag de nettowinst vorig jaar verachtvoudigen van 54 miljoen dollar naar 418 miljoen dollar. Dat blijkt uit de jaarcijfers van de rederij uit Hamburg.

Hapag-Lloyd wist de omzet met 3% te verhogen naar 14,1 miljard dollar. Het vervoerde volume steeg  met 1,4% marginaal naar 12 miljoen teu. De koerswijziging om zich te richten op meer winstgevende lading leidde tot de stijging van het gemiddelde tarief per teu van 2,7% naar 1.072 dollar.

Dat de nettowinst toch zo sterk steeg had vooral te maken met de introductie van de IRFS-boekhoudregels op scheepscharters. Die zorgden onder meer voor een stevige toename (65%) van het bedrijfsresultaat (ebitda) naar 2,22 miljard dollar.