Hij was samen met zijn broer Finn en zussen Cecilie Paus en Helen Juell eigenaar van het familie-aandeel in het bedrijf, dat in 1861 door zijn gelijknamige overgrootvader in Tønsberg werd opgericht. Vandaag de dag is Wilh. Wilhelmsen beursgenoteerd en met ruim twintigduizend werknemers in zeventig landen een van de grootste scheepvaartgroepen van Noorwegen.

Wilhelm (1937) trad in 1964 toe tot het bestuur van de groep en werd in 1992 voorzitter van de raad van bestuur. Dat bleef hij met een korte onderbreking tot 2010. Volgens een verklaring die het bedrijf heeft verspreid ‘bleef hij actief tot de dag dat hij stierf’. Die vermeldt verder dat hij een belangrijke rol speelde bij de omvorming van het bedrijf van een traditionele lijnvaartrederij tot een van de grootste geïntegreerde maritieme groepen.

Ridder van St. Olav

Wilhelmsen was lid van talloze besturen van zowel bedrijven als Noorse en internationale scheepvaart- en maritieme organisaties. Via een familiestichting doneerde hij aan maritiem en medisch onderzoek, sport, cultuur en hulporganisaties. In 2007 werd hij benoemd tot Ridder 1e klasse in de koninklijke Noorse Orde van St. Olav.