Het schip van ruim 7500 teu stond twee weken in de hens, voordat reddingswerkers de brand meester waren. De inhoud van honderden containers ging verloren. De schade liep in de miljoenen euro’s.

Het al dan niet bewust verkeerd opgeven van de aard van gevaarlijke goederen door verladers, wordt de laatste paar jaar vaak genoemd als belangrijkste oorzaak van het grote aantal branden aan boord van containerschepen.

Volgens het Cargo Incident Notification System, waarin bijna alle grote rederijen informatie over lading-incidenten uitwisselen, is tot een kwart van alle ernstige incidenten aan boord van containerschepen te wijten aan foutieve informatie over lading-inhoud. Meer controles op wat er daadwerkelijk in de containers zit, is noodzakelijk aangezien een fout van de verlader enorme gevolgen kan hebben.

Bekendste voorbeeld is de ‘Maersk Honam’ (15.226 teu), waarbij 5 van de 27 opvarenden om het leven kwamen. De brand heeft volgens de International Union of Marine Insurance, bond van scheepsverzekeraars, waarschijnlijk voor de grootste averij grosse uit de geschiedenis gezorgd. Andere bekende voorbeelden zijn de ‘Sincerity Ace’, APL Vancouver’, ‘ER Kobe’ en het ro/ro-schip ‘Grimaldi Grande America’.

De branden op containerschepen zorgen naast menselijk leed ook voor voor enorme schadeposten. Verzekeringsmaatschappijen uiten regelmatig hun zorgen. En terecht: gemiddeld breekt er elke twee maanden brand uit op een groot containerschip, wat de verzekeraars jaarlijks zo’n 500 miljoen dollar aan claims kost.

Rederijen zoeken naarstig naar oplossingen, maar vooralsnog lijkt het er niet op dat de carriers het probleem in de kiem kunnen smoren. De meeste grote containerrederijen hebben sinds vorige zomer boetes ingevoerd voor het verkeerd opgeven van gevaarlijke lading in de hoop dat verladers minder gaan sjoemelen met ladingpapieren.

Dit voorkomt dat de containers op een onveilige manier gestapeld worden. Maar of de kans op een boete de onoplettende of kwaadwillende verlader er echt toe aanzet om riskante vracht netjes aan te geven, lijkt een illusie. Zo vloog afgelopen januari de ‘Cosco Pacific’ (10.000 teu) in de hens. Oorzaak: een niet-aangegeven partij lithiumbatterijen.

In hoeverre de rederijen de opgaves van hun klanten daadwerkelijk controleren, is onduidelijk. Het aantal scheepsbranden door misdeclaraties van de afgelopen jaren suggereert echter dat foute verladers tot nog toe vrij spel hebben.

Deze bedrijven gaan letterlijk over lijken om een partijtje batterijen zo goedkoop mogelijk van a naar b te verschepen. De containerinspecties moeten dus drastisch worden opgeschroefd en overtreders moeten keihard worden aangepakt, om zo de veiligheid van schip, lading en bemanning beter te kunnen waarborgen.