Door een aanhoudend neerslagtekort is de waterstand van het Gatúnmeer tot een historische laag niveau gedaald, zegt de Panama Canal Authority (PCA). Het meer is de belangrijkste waterbron voor de scheepvaartverbinding tussen de Atlantische en Stille Oceaan.

Volgens PCA viel er vorig jaar 20% minder regen dan gemiddeld en is 2019 een van de droogste jaren van de afgelopen zeventig jaar. Bovendien lag de verdamping zo’n 10% hoger door een stijging van de gemiddelde temperatuur met ongeveer een graad. Om water te besparen, is de waterkrachtcentrale van Gatún stilgezet en wordt zoveel mogelijk in tandemvaart met twee schepen tegelijk gevaren.

27 slots per dag

Het totale aantal passages wordt beperkt tot maximaal 27 slots per dag, waarbij acht slots gereserveerd worden voor neo-panamax schepen, de grootste containerschepen van ongeveer dertienduizend teu die door het verbrede kanaal kunnen. Normaal gesproken kan de scheepvaart gebruikmaken van 32 slots per etmaal.

Verder wordt een vaste ‘zoetwatertoeslag’ van tienduizend dollar ingevoerd voor alle schepen langer dan 125 voet, 37,5 meter. Daar komt nog een variabele toeslag van 1 tot 10% van het tolbedrag bij, afhankelijk van de waterstand van het Gatúnmeer. Hoe lager het waterpeil, hoe hoger de toeslag.

Tenslotte komt er een reserveringsvergoeding van vijfduizend dollar voor grote schepen. Schepen die van de reservering gebruikmaken krijgen dat bedrag terug. Schepen die hun venster missen, zijn het geld kwijt. Voor kleinere schepen (tot 91 voet breed, 27,75 meter) is de vergoeding vijftienhonderd dollar.

Investeringsprogramma

De kanaalbeheerder zegt te werken aan een investeringsprogramma om de watervoorziening op middellange en lange termijn veilig te stellen. ‘Het Panamakanaal zal een deel van zijn inkomsten blijven besteden aan het analyseren en identificeren van oplossingen voor het probleem van de beschikbaarheid van water in het stroomgebied’, aldus de PCA.

Het kanaal kampte in de eerste helft van vorig jaar ook al met grote watertekorten en verlaagde toen in een reeks stappen de maximaal toegestane diepgang. Daardoor konden schepen minder lading meenemen.