Het sleepbedrijf kreeg op alle punten ongelijk van de Rotterdamse rechtbank in een zaak die het had aangespannen. De overeenkomst die Kotug Smit Towage, dat sinds het voorjaar in handen is van het Spaanse Boluga, met Maersk dacht te hebben, bleek op drijfzand te berusten.

Maersk zette in januari 2018 een punt achter de samenwerking met het sleepbedrijf. Die daagde vervolgens de Deense scheepvaartgigant voor de rechter, omdat de directie vond dat sprake was van contractbreuk.

​Kotug Smit Towage en haar rechtsvoorgangers Kotug en Smit verleenden al tientallen jaren assistentie aan schepen van Maersk bij het binnenlopen en verlaten van de Rotterdamse haven.

Op 18 januari vorig jaar moet de directie van het sleepbedrijf onaangenaam verrast zijn geweest toen het eerst via een telefoontje en later die dag schriftelijk te horen kreeg dat Maersk niet langer van haar diensten gebruik zou maken. Ingangsdatum: 1 april. De directie van Maersk schreef erbij dat volgens haar de overeenkomst tussen de twee het opzeggen van de samenwerking niet in de weg stond.

Confidential rate

Kotug Smit Towage was het daar niet mee eens. Bij de Rotterdamse rechter voerde het bedrijf begin dit jaar aan dat ze volgens het contract 50% van de schepen van Maersk zou bedienen, met een marge van 5%. Die marge werd aangehouden omdat de hoeveelheid opdrachten bij dit soort werk nogal kan wisselen.

De bedrijven hadden samen begin 2017 een prijs afgesproken van 1050 euro per sleepboot die werd ingezet. Als Maersk minder diensten zou afnemen dan 45% van het totale werk, zou deze lage ‘confidential rate’ niet meer gelden en kon Kotug Smit Towage het veel hogere, normale tarief in rekening brengen.

Svitzer

Het opzeggen van de overeenkomst betekende een omzetverlies van vele miljoenen voor Kotug Smit Towage. De inzet was ook duidelijk: Maersk zou het sleepwerk in de Rotterdamse haven (en die van Hamburg en Wilhelmshaven) voortaan laten doen door zusterbedrijf Svitzer, net als Maersk onderdeel van de A.P. Møller-groep.

Voor de rechter eiste Kotug Smit Towage dat Maersk alsnog gedwongen zou worden de overeenkomst na te komen en de schade die door de contractbreuk was ontstaan te vergoeden. Het sleepbedrijf vond dat door het stopzetten van de samenwerking de ‘confidential rate’ niet meer gold en eiste dat Maersk met terugwerkende kracht het veel hogere normale tarief zou betalen.

De rechtbank oordeelde na uitvoerige bestudering van de overeenkomsten sinds 2011 en de mailwisseling die was gevoerd, dat Maersk geen enkele contractuele verplichting had ten opzichte van Kotug Smit Towage. Door geen sleepbootdiensten meer af te nemen ontstond de situatie dat Kotug Smit Towage minder dan 45% van het werk zou doen. Daarmee verviel het gunstige ‘confidential rate’-tarief.

Maersk vrijuit

Maar omdat Maersk het werk door anderen liet doen, kon Kotug Smit Towage geen enkele rekening meer sturen. Betaling met terugwerkende kracht van het hogere tarief over de eerdere periode, zoals Kotug Smit Towage had geëist, was niet aan de orde vonden de rechters, simpelweg omdat dit niet in het contract was afgesproken. Maersk gaat daarmee helemaal vrijuit. Kotug Smit Towage/Boluga kan dus geen aanspraak maken op de gevraagde schadevergoeding.

Lees ook: Kotug Smit Towage daagt Maersk om abrupt vertrek