Vorige maand zag het Department for Transport (DfT) zich gedwongen een schikking te treffen met de Kanaaltunnel-vervoerder. Die had op zijn beurt de gunning van contracten ter waarde van ruim honderd miljoen pond aan Brittany Ferries, DFDS en Seaborne Freight voor het leveren van extra ro/ro-capaciteit aangevochten. Het DfT wilde zich daarmee verzekeren van voldoende transportcapaciteit in geval van een harde Brexit.

Contract opzeggen

De DfT zag zich in februari onder druk van juridische procedures ook al gedwongen het contract met Seaborne op te zeggen, waarvan later bleek dat er nooit een afvaart is uitgevoerd. De regering kwam zwaar onder vuur te liggen omdat er geen openbare aanbestedingsprocedure was gevolgd. Eurotunnel spande daarop een procedure aan omdat die niet de kans had gekregen mee te bieden.

Het DfT, geleid door staatssecretaris Chris Grayling, kocht die af met een schikking van 33 miljoen pond. De regering benadrukte daarbij dat Eurotunnel het geld zou investeren in modernisering van zijn terminal in Folkestone, waaronder de aanschaf van nieuwe scanners. Advocaten waarschuwden toen echter al dat de schikking opgevat zou kunnen worden als ontoelaatbare staatssteun.

Noodplannen

P&O Ferries zegt het er mee eens te zijn dat het verstandig van de overheid was om noodplannen te maken om de aanvoerlijnen bij een harde Brexit open te houden. ‘Maar wij geloven niet dat de betaling van 33 miljoen pond aan overheidsgeld aan Eurotunnel redelijk is. Dat geld is expliciet bedoeld om investeringen te subsidiëren en dat zet ons op achterstand’, aldus een woordvoerder van het bedrijf.

Staatssecretaris Grayling, in de Britse pers veelvuldig als failing Grayling betiteld, staat al maanden onder druk om af te treden wegens het ferry-fiasco. Hij kreeg de hoon van de natie over zich heen toen bleek dat Seaborne, dat een contract van veertien miljoen pond binnenhaalde, helemaal geen schepen had en dat de wettelijke bepalingen en algemene voorwaarden op zijn website gekopieerd waren van een pizza-bezorgservice. Oppositiepartij Labour heeft berekend dat de acties van Grayling de belastingbetaler al 2,7 miljard pond hebben gekost.