Dataverzamelaar Container Trade Statistics (CTS) zorgde voor consternatie met de vaststelling dat de containervolumes in januari en februari wereldwijd met 2% zijn gedaald. Op de route tussen het Verre Oosten en Amerika gaat de markt ‘naar de hel’, zo stond zelfs te lezen in een buitenlandse publicatie. Is het echt zo dramatisch?

De data van CTS zijn toonaangevend en een krimp van 2% is behoorlijk fors, maar ik vind toch niet dat je in deze woelige tijd op basis van twee maanden grote conclusies kunt trekken. Zeker niet als het de eerste maanden van het jaar betreft, waarin de feestperiode van het Chinees Nieuwjaar altijd een verstorende invloed heeft op de markt. En verder heeft CTS de gewoonte om cijfers heel snel naar buiten te brengen en ze in een later stadium nog bij te stellen. Vaak worden de statistieken uiteindelijk nog in opwaartse richting aangepast.

We kunnen de statistici dus beschuldigen van een vals alarm?

Nou, overall zitten we wel op een afkoeling van de economie te wachten. De periode dat het goed gaat, duurt al opvallend lang. De anderhalf miljard dollar die president Trump in de economie heeft gepompt, is een van de belangrijkste redenen dat alles in Amerika nog is blijven doordraaien. De Amerikanen zijn vorig jaar fors aan het importeren geweest, waardoor ze nu grote voorraden hebben. Maar het effect van Trump’s weggegeven geld zal op een gegeven moment uitgewerkt raken. Dat moment zal binnen één of hooguit twee jaar komen.

En er zijn natuurlijk zorgen over de handelsstrubbelingen tussen Amerika en China.

Ja, dat speelt mee. De Amerikaanse economie is gigantisch afhankelijk van het bestellen van producten in het buitenland. Maar als Amerika en China straks werkelijk niets meer met elkaar te maken zouden willen hebben, zouden de Amerikanen heus niet ineens massaal fabrieken openen en alles in eigen land gaan produceren. Veel te duur. Amerika zou zijn producten dan gewoon elders vandaan gaan halen. Of er nu onmin met China is of niet, containers met goederen voor de Amerikaanse markt zullen verscheept blijven worden, ze gaan alleen misschien ergens anders aan boord.

De Verre Oosten-Europa-trade had volgens de CTS-statistieken nog wel groeiende volumes, maar heeft het volgens andere berichten wel degelijk moeilijk.

Europa heeft nog een redelijk draaiende economie, en profiteert ook wel van de wrijving tussen China en de VS. Maar al met al geloof ik best dat de groei over de hele linie in de nabije toekomst niet meer zo uitbundig zal zijn.

Er worden hier en daar ook schepen opgelegd?

Containerrederijen zijn zoals altijd te optimistisch geweest. Ze hebben nieuwe schepen in de vaart genomen en extra loops aan hun dienstverlening toegevoegd. Daardoor is er gewoon te veel capaciteit in de markt, en om dat te corrigeren wordt bij tijd en wijle een sailing gecanceld of zelfs een complete loop verwijderd. Ook wordt er aan slow steaming gedaan. Alles om te verhinderen dat de overcapaciteit helemaal uit de hand loopt en de druk op de tarieven de pan uit rijst.

Hier en daar zijn zorgen geuit over de lage stand van de Europese containertarieven in de Shanghai Containerized Freight Index (SCFI). Is dat terecht? Vorig jaar in april waren die tarieven zelfs nog lager.

Tarieven zijn heel onvoorspelbaar, maar in de contracten die op de transpacific traditiegetrouw per 1 mei worden afgesloten, proberen de rederijen vast en zeker om ze weer omhoog te krijgen. Voor alle vaargebieden geldt dat we begin mei wel gaan zien of de tarieven weer opveren en zo ja, naar welk niveau.