Transportminister Chris ‘Failing’ Grayling (Conservative Party) kreeg het afgelopen weekeinde een flinke storm aan kritiek te verduren. Hoe kan de regering een deal van 13,8 miljoen pond sluiten met een net opgerichte veerdienst dat geen schepen, geen havenafspraken en geen trackrecord heeft? Politici en media trekken na het ‘ferry fiasco’ het functioneren van de minister in twijfel en roepen om zijn vertrek. Als hij niet in staat is een zakelijke deal te sluiten, hoe kan hij dan een land besturen, klinkt het.

Het contract betrof een afspraak met Seaborne Freight om in geval van een ‘No Deal’ Brexit extra veerdiensten te verzorgen van van Ramsgate naar Oostende. Het ministerie wil zo de drukte in Dover en Calais verminderen, waar nieuwe douanecontroles naar verwachting tot enorme congestie leiden.

Crediteur

Grayling moest het al weken ontgelden in de media nadat bekend werd dat hij een veerdienstcontract had gesloten met een veerdienst zonder schepen, maar verdedigde zijn besluit door te zeggen dat er ‘niks mis is met het steunen van een nieuwe, Britse startup’. Het twee jaar geleden opgerichte Seaborne Freight wilde de in 2013 gesloten veerdienst tussen Ramsgate en Oostenden weer heropenen.

Grayling’s besluit om het contract alsnog te cancelen volgde nadat de Ierse crediteur van Seaborne Freight, de rederij Arklow Shipping, dat zelf ook geen ferries maar alleen vrachtschepen heeft, zich afgelopen week terugtrok.

‘Dat maakte duidelijk dat Seaborne niet aan zijn contractuele verplichtingen met de regering kan voldoen’ zei een woordvoerster van het ministerie van Transport zaterdag tegen onder meer persbureau Reuters. ‘Daarom hebben we besloten om het contract te vernietigen.’

Eurotunnel woedend

Seabourne Freight was naast DFDS en Brittany Ferries één van de drie bedrijven die zo’n No Deal-contract kreeg. In januari leidde dat al tot woede van Eurotunnel. Die stelde dat Grayling niet alleen in strijd handelde met de concessieovereenkomst met Eurotunnel, maar ook met concurrentiewetgeving.

CEO Jacques Gounon van Eurotunnel’s moederbedrijf Getlink zei tegen Grayling ‘klaar te zijn om extra capaciteit te bieden onder een soortgelijk contract als u met de veerdienstoperators heeft getekend’.

Calais ook

Grayling haalde recent ook al de woede op zich van de havendirecteur Jean-Marc Puissesseau van de haven van Calais. Puissesseau voelde zich geschoffeerd en ‘respectloos’ behandeld door Grayling, onder meer omdat hij de activiteit in Calais wil verminderen. ‘Hij is in Calais niet meer welkom’, zei hij tegen media.