Voor zover bekend is het de eerste keer dat een schip van deze omvang zo’n autonome trip heeft gemaakt. De veerboot in kwestie is de Noorse ‘Folgefonn’ van 85 meter met een capaciteit van 76 personenauto’s en 300 passagiers, eigendom van rederij Norled. De veerboot vaart normaalgesproken in Zuid-Noorwegen in een driehoeksdienst tussen Jektevik, Nordhuglo en Hodnanes, bij elkaar ongeveer negen kilometer varen.

Volgens Wärtsilä hoefde de operator alleen het commando ‘Vaar’ te geven. Vervolgens manoeuvreerde de ‘Folgefonn’ de haven uit, voer naar de volgende haven, vond zijn weg naar de terminal en legde daar tenslotte zelf aan, zonder dat daar enige menselijke tussenkomst aan te pas kwam. ‘Het was indrukwekkend’, zei Nils Haktor Bua van de Norwegian Maritime Authority (NMA), die toezicht op de proef hield.

Twintig jaar oud

De ‘Folgefonn’ is al twintig jaar oud, maar is gaandeweg voorzien van de modernste technologie. Vier jaar geleden is de voortstuwing omgebouwd van diesel naar hybride diesel/elektrisch en een jaar geleden is een draadloos oplaadsysteem geïnstalleerd. Volgens het Noorse onderzoekscentrum Marine CleanTech was het daarmee ‘s werelds eerste commercieel varende schip met een dergelijk systeem.

Noorwegen zet zwaar in op autonome scheepvaart en heeft zich ten doel gesteld om als eerste land ter wereld onbemande schepen commercieel in te zetten. Die primeur is waarschijnlijk weggelegd voor de ‘Yara Birkeland’, die over twee jaar in de vaart komt.

Dat wordt een containerschip van 120 teu, dat autonoom gaat varen op vaste routes tussen de kunstmestfabriek van Yara in Porsgrunn en de havens van Brevik en Larvik. Het is op een werf in Brevik in aanbouw. De Noorse staat neemt de helft van de investering, ongeveer 25 miljoen euro, voor zijn rekening.