May vloog gisteren overhaast naar Straatsburg voor een ontmoeting met voorzitter Jean-Claude Juncker van de Europese Commissie en de EU-onderhandelaar over Brexit, Michel Barnier. Volgens de meeste waarnemers in Londen kwam daar weinig uit dat de grote meerderheid van het Lagerhuis, zowel van regeringspartij de Conservatieven als van oppositiepartij Labour, over de streep haalt om voor het akkoord van May te stemmen.

Kleine concessie

Het overleg in Straatsburg, waar deze week het Europees Parlement vergadert, leverde een kleine concessie op van de Unie aan May. Dit betrof de zogenoemde ‘backstop’, de regeling die na de Brexit tijdelijk vrij verkeer mogelijk moet maken over de grens tussen EU-lidstaat Ierland en Noord-Ierland, één van de vier landen die deel uitmaken van het VK. Juncker en Barnier hebben nu beloofd deze regeling voor onbepaalde tijd in te voeren, maar er ook op elk ogenblik een einde aan te kunnen maken.

Juncker zei na het beraad met May dat het ‘kristalhelder’ moet zijn dat dit het laatste bod van de EU aan het VK is. Het is onduidelijk of de Britse premier met dit akkoord vanavond voldoende stemmen in haar eigen partij, bij haar Noord-Ierse coalitiepartner DUP en bij Labour wegkaapt om haar uittredingsvoorstel door de House of Commons te slepen. Bij de vorige stemming, in januari, stemden per saldo ruim 230 Lagerhuisleden tegen.

Nederlaag

Als May bij de aanstaande stemming opnieuw een nederlaag lijdt, zijn er nog steeds verschillende opties. Het komt in dat geval morgen tot een stemming over het scenario ‘no deal’, waarbij het VK per 29 maart elf uur ’s avonds Engelse tijd zonder enige overeenkomst met de EU de Unie verlaat.

De meeste leden van het Lagerhuis zijn tegen dit scenario, maar kunnen uit partijpolitieke overwegingen toch voor een no deal stemmen. In dat geval wordt aanstaande donderdag vermoedelijk gestemd over een uitstel van de uittreding met enkele maanden, om het VK in elk geval in staat te stellen handelsakkoorden met de EU uit te werken en om in eigen huis de benodigde wetgeving tot stand te brengen.

Nieuw referendum

Inmiddels heeft May de gedachte van een nieuw Brits referendum over de Brexit niet meer volledig verworpen. Eerder liet ook de Labour Party weten een nieuw referendum in overweging te willen nemen. Het is ook mogelijk dat May, met haar regering van ministers die elk totaal verschillend over de Brexit denken, aftreedt en dat er vervroegde verkiezingen komen.