Het schip, te bouwen door de scheepsbouwdivisie van Cosco, kan zich tot ver boven de zeespiegel verheffen met behulp van vier zogenoemde spudpalen, die rusten op de zeebodem. Tot zover weinig nieuws, want die techniek wordt in de offshore zelf allang gebruikt voor boortorens. Met dit verschil natuurlijk dat het schip zelfstandig kan varen.

Met die spudpalen, die in en uit de romp kunnen worden geschoven, reikt het schip van de zeebodem af tot ongeveer domtorenhoogte. Dat is al evenhoog als de tweede verdieping van de Eiffeltoren. Maar we zijn er nog niet. Op het schip, alvast de ‘Voltaire’ gedoopt, wordt een kraan gebouwd van Huisman die de hele constructie een hoogte geeft van de hele Eiffeltoren, 325 meter. Deze hoogte is nodig als straks windparken op zee worden aangelegd met molens die, inclusief het gedeelte onder water, een hoogte van 270 meter bereiken.

Dat windmolens op zee een dergelijke hoogte zouden krijgen, wist ik nog niet. De ingenieur aan wie we de gelijknamige toren in Parijs te danken hebben, kende het fenomeen eind negentiende eeuw al helemaal niet. ‘In mijn tijd’, zegt Eiffel desgevraagd, ‘stonden windmolens op het land en waren ze meestal niet hoger dan pakweg dertig meter. Met de windenergie maalde je tarwe of zaagde je hout. Mooie dingen, daar niet van. Maar die constructies uit jullie tijd zijn… enfin, impressionantes.’

Eiffel onderbreekt zichzelf even met de woorden: ‘ze hebben hier goede sigaartjes en een aardige Moulin-à-Vent’. Daarna meldt hij zich opnieuw. ‘Ik zat er nog eens over na te denken. Waarom noemt Jean De Nul het nieuwe schip ‘Voltaire’? Zelf dacht ik eerder aan mijn tijdgenoot Jules Verne. Diens achternaam begint alvast ook met een V. En hij heeft met zijn enorme fantasie talloze dingen bedacht die jullie nu, twee eeuwen later, in de praktijk brengen.’ Dan hapert zijn stem. ‘Brand in de Notre-Dame! Waarom hebben ze geen gietijzeren toren op de kathedraal gezet? Al dat hout is vragen om problemen.’

Lees ook: De Nul bestelt installatieschip met Huisman-kraan maat Eiffeltoren