In dergelijke Afrikaanse landen kunnen gebieden soms erg afgesloten zijn van de buitenwereld. Maar met de drone-technologie is dat geen probleem. Het is de bedoeling dat 43% van de beschikbare vaccins bezorgd wordt via de Zipline drone. Er zijn inmiddels al ruim een miljoen doses bezorgd via het autonome vliegtuig. Binnen een uur zijn ze op de plaats van bestemming, zoals de zorginstellingen.

Hubs

‘We werken nu met 6 hubs en gaan op korte termijn uitbreiden naar 10 hubs. Dagelijks bezorgen we daarmee al 2,7 ton medische voorraden bij 2500 instellingen’, vertelde Daniel Marfo van drone-luchtvrachtmaagschappij Zipline International vorige week op een luchtvrachtevent van Nieuwsblad Transport over de internationale vaccindistributie. ‘Iedere hub heeft een bereik van 22.500 vierkante kilometer, waardoor we per hub 25 miljoen mensen kunnen bedienen.’

Overigens werkt Zipline al langer als transporteur van medicijnen in Afrika. ‘We gebruiken slechts 5% van onze capaciteit voor de Covid-19 vaccins, dus de vaccinatiecampagne heeft geen gevolgen voor onze overige medicijnbezorgingen. Binnenkort breiden we uit naar het noordelijke deel van Nigeria. Daarna gaan we ook naar Kenia en andere landen.’ Op dit moment ontvangt iedere vier minuten een zorginstelling medische goederen via een drone van Zipline.

Volledig autonoom

De drones vliegen volledig autonoom. De vluchtroute wordt van tevoren geprogrammeerd in de software. Ze landen niet op de plaats van bestemming, maar dalen af tot ongeveer 10 meter hoogte. Vervolgens opent een luik en worden de goederen gedropt bij de ontvanger. De verpakking is zo ontworpen dat het de schok van de dropping absorbeert, vertelt Marfo. ‘Slechts 0,01% van de goederen gaat verloren. Om te controleren dat de schokken geen effect hebben, hebben we diverse testen uitgevoerd van allerlei hoogtes. Dat is gecontroleerd door laboratoria van derde partijen.’

Zodra een drone de basis verlaat, krijgt de ontvangende partij automatisch een sms-bericht met de ETA. Zodra de drone binnen 5 minuten van de locatie is, wordt opnieuw een bericht verstuurd met een oproep voor de ontvanger om naar buiten te komen en het pakket op te rapen. Twee minuten na de dropping belt het team van Zipline om te controleren dat het pakket is ontvangen.

Katapult

De drones stijgen op vanaf een lanceerinstallatie. Marfo: ‘Als we hadden gekozen voor verticaal opstijgen vanaf de grond, dan kost die actie een groot deel van de accucapaciteit. Om stroom te besparen hebben we het katapult-systeem ontworpen, zodat de drone direct op snelheid is zonder dat het ten koste gaat van de batterij.’

De luchttemperatuur heeft geen invloed op de inhoud van het pakket, legt hij uit. ‘We testen zelfs op plekken waar de luchttemperatuur -30 graden Celsius is en plekken waar de luchttemperatuur +45 graden is. De drone is geschikt voor alle merken vaccins. Om te mogen vliegen beschikken we over een vergunning van de luchtvaartautoriteit in de verschillende landen. Daarvoor ondergaan we audits, net zoals reguliere luchtvaartmaatschappijen.’

Binnen een uur

Ook in Ghana geldt dat voor grote ladingen die niet binnen zeer korte tijd op plaats van bestemming hoeven te zijn, de truck nog altijd de beste optie is. ‘Maar als je binnen een uur een kleine lading snel ergens moet hebben, zeker als het over de weg lang duurt, is de drone een uitkomst.’

Chris Larson, Director of Humanitarian Logistics bij UPS Healthcare is ook betrokken bij het project in Afrika. UPS is verantwoordelijk voor de grondlogistiek van de vaccindistributie: ‘Het gebruik van drones zal gelimiteerd blijven tot specifieke gebieden en soort gebruik. In Europa en de VS zullen ook best scenario’s zijn voor commerciële inzet van drones, maar de wetgeving is een veel grotere beperking. Mede vanwege het drukke luchtruim is het moeilijk om toestemming te krijgen. Maar in dit soort gebieden is de inzet van dergelijke drones een grote uitkomst. Zeker om snel de Covid-19 vaccins bij de mensen op het platteland te krijgen.’

zipline, box