Hoe zou u 2020 in een woord samenvatten?

Rampjaar. Wij verloren vorig jaar 30% van ons volume in de Duitse markt. De reden is dat wij als afhandelaar op Frankfurt Airport afhankelijk zijn van belly-vracht op passagiersvliegtuigen. Wij kunnen dan ook pas terugkomen op ons oude niveau als ook de passagiersvliegtuigen weer en masse gaan vliegen.

Daar ziet het voorlopig nog niet naar uit.

Correct. Wij hebben ons voor dit jaar daarom het een en ander voorgenomen op het gebied van vrachtvluchten en kijken ook naar diensten voor de expediteurs. Onze nieuwe afhandelingsloods op Frankfurt Airport heeft bijvoorbeeld een directe toegang tot het vrachtplatform. Dat biedt kansen.

Dat klinkt alsof u op jacht gaat naar vrachtmaatschappijen van de concurrentie?

Concurrentie zorgt voor leven in de brouwerij.

AirBridgeCargo schrijft binnenkort een nieuw tender uit voor Frankfurt Airport. Rekent u zich tot de kanshebbers?

Die kansen zijn zeker beter dan een jaar geleden. Zonder vrachtplatform waren we toen kansloos geweest. AirBridgeCargo is qua volume echter de grootste speler op Fraport. Of wij dat qua capaciteit aankunnen, is de vraag.

Fraport wordt de laatste maanden overstelpt met importvracht. In februari nam de overslag met 40% toe. Wat is er aan de hand?

Corona heeft alles overhoop gehaald. Op dit moment is er sprake van een tweede importgolf aan medische beschermende kleding op Frankfurt Airport. PPE’s zoals mondmaskers, maar ook sneltests. Het is bijna weer zoals in de maanden april en mei van 2020, toen hier en masse charters landden. Ik denk dat die toestroom te maken heeft met nieuwe richtlijnen die medische maskers voorschrijven, waardoor de stofkapjes op hun retour zijn. Onze loods is nu voor goed een kwart gevuld met maskers. Ik weet niet of dat ook op andere luchthavens zo is.

Hoezo?

Er is sinds de coronacrisis duidelijk een trend om luchtvracht te consolideren op de grote vrachthubs, waardoor de kleine luchthavens wegkwijnen. Corona leidt tot grote verschuivingen in de luchtvrachtmarkt.

Wat is dan de grootste verschuiving?

Dat is dat de expediteurs duidelijk dominanter zijn geworden. De klassieke rolverdeling van de airline die vliegt en de expediteur die organiseert, is aan het verdwijnen. De grote expediteurs zijn door het wegvallen van veel belly-capaciteit zelf met charters lijndiensten gaan opzetten en zijn daarmee indirect verder in de logistieke keten opgeschoven. Ik verwacht dat dit ook na de coronacrisis in iets mindere mate zo zal blijven. De tijden van voor de crisis zullen zeker niet terugkeren.

Hoezo?

De expeditiebedrijven ervaren nu dat ze Lufthansa Cargo & co helemaal niet zo hard nodig hebben als ze lang gedacht hebben. Ze zien dat ze die vluchten ook grotendeels zelf kunnen organiseren. De grote vijf konden dat al, maar nu zie je ook kleinere en middelgrote bedrijven actief worden met charters. Ik kan mij ook goed voorstellen dat een aantal expediteurs zich duurzaam specialiseert op bepaalde vrachtroutes met charters. Dat zou slecht nieuws zijn voor de airlines.

Wat betekent die verandering voor jullie als vrachtafhandelaars?

De airlines en de expediteurs hebben de crisis gebruikt om de prijzen en winstmarge te verhogen. Afhandelaars zijn aan de vaste contracten met de airlines gebonden en hebben die ruimte niet, ook al is de vraag groot. Als onze klanten goed verdienen, betekent dat nog niet dat wij dat ook doen.

Welke conclusie trekt u daaruit?

Dat wij andere verdienmodellen moeten zoeken en dat we behalve de airline-handling bijvoorbeeld ook versterkt in diensten voor de expediteur moeten instappen. In Wenen, waar we vorig jaar nauwelijks airlines afhandelden, doen wij dat al. Dat is voor mij een model voor de toekomst.

Luchtvracht krijgt nu als grootste inkomstenbron bij airlines heel veel aandacht. Hoe ervaart u dat?

Er is inderdaad een nieuw zelfbewustzijn in de vrachtsector. Mensen die vroeger nog niet eens wisten hoe je het woord luchtvracht schreef, maken ons nu plotseling het hof. Zelfs het management van luchthavens toont nu belangstelling voor ons. Maar ik denk dat die aandacht in tegenstelling tot de eerdergenoemde verschuivingen snel zal verdwijnen zodra de passagiersvliegtuigen weer gewoon gaan vliegen.

Dit artikel verscheen eerder in de DVZ.