Een waslijst van veertig zogeheten ‘inbreuken’ troffen de externe boekhouders, in opdracht handelend van de regionale Waalse regering, aan in de administratie van de vrachtluchthaven, schrijft de lokale krant La Meuse. Dat was voldoende grond voor de raad van bestuur om de luchthavendirecteur na 27 dienstjaren op staande voet te ontslaan. Zijn functie wordt tijdelijk overgenomen door adjunct general manager Frédéric Jacquet. De luchthaven zegt zo snel mogelijk te gaan zoeken naar een nieuwe algemeen directeur.

Zelfverrijking

Begin deze maand werd Partoune nog ondervraagd door de onderzoekers van de externe accountant, nadat uit het interne boekenonderzoek een beeld was ontstaan van corruptie en malversaties bij de luchthaven. Het ging daarbij om een groot aantal ‘inconsistenties’ in de administraties, waaronder fictieve tewerkstelling van personeel, manipulatie van publieke contracten, onjuiste kostendeclaraties, tenders die niet voldeden aan de gangbare regels en vermoedelijk mismanagement en zelfverrijking.

Partoune kon geen afdoende antwoord geven op deze ‘ongerijmdheden’ en werd vrij snel daarna door het bestuur de laan uitgestuurd. Of er een strafrechtelijke vervolging volgt, is nog niet duidelijk.

Weinig details

Concreet zijn er door de Waalse overheid, eigenaar van de luchthaven, verder weinig details bekendgemaakt over de aantijgingen tegen het Belgische vrachticoon. Persbureau Belga en de kranten De Standaard en Le Soir reppen alleen over ‘een zware fout’ van Partoune door de consultant Jean-Claude Phlypo in te huren voor een jaarlijkse vergoeding van 60.000 euro. Niet alleen had deze ingehuurde kracht de laatste twee jaar nauwelijks werkzaamheden verricht voor de luchthaven, maar was er ook geen enkele publieke aanbesteding geweest voor dit contract.

De raad van bestuur laat verder weten ‘bezorgd’ te zijn over het vertrouwen van het personeel in de directie na het snelle ontslag van Partoune. Verder hoopt het dat de affaire geen gevolgen heeft voor ‘de ondersteuning van de klanten, waaronder pakketvervoerder FedEx, om de luchthaven draaiende te houden’.

Gespannen relatie

Dat laatste kan duiden op de gespannen relatie die Partoune de laatste jaren had met FedEx, de grootste klant van de luchthaven. De Amerikaanse expresvervoerder, goed voor 40% van het vrachtvolume op Luik Airport, liet recent weten de Waalse luchthaven alleen nog als secundaire hub in Europa te willen gebruiken en het aantal banen (1700) met ruim 670 te willen afbouwen. Dit massa-ontslag kwam als een complete verrassing voor de Waalse regering en heeft de positie van Partoune, die min of meer onaangevochten was tot het besluit van FedEx, geen goed gedaan.

De luchthavendirecteur kreeg het al eerder aan de stok met FedEx toen Partoune de laatste terreinen aan het vrachtplatform van de luchthaven aan de webwinkel Alibaba toewees in ruil voor de rol als Europese hub voor de Chinezen. Daardoor was er geen ruimte meer voor FedEx om verder uit te breiden op de Belgische luchthaven.