Die cijfers lieten een verlies van 2,4 miljard dollar zien op een omzet van 11,8 miljard dollar. Behalve het stopzetten van de B747-8F heeft Boeing besloten om de bouw van de eerste B777X uit te stellen en het mes te zetten in de productie van de B737 Max, B777’s en de B787’s (Dreamliner).

Het stopzetten van de B747-8F, na ruim een halve eeuw, komt niet als een verrassing. Al jaren wordt er gespeculeerd wanneer Boeing de stekker definitief uit de fabricage van de B747-jumbo trekt, het toestel waarvan sinds 2017 alleen nog een vrachtversie wordt gebouwd.

Orderboeken

De vraag naar de B747-8F liet de laatste jaren al sterk te wensen over. De orderboeken slonken elk jaar verder en Boeing levert nu nog maar elke tweede maand een B747-8F af. Eigenlijk veel te weinig om een complete productielijn voor aan te houden. Daarnaast heeft een aantal belangrijke toeleveranciers aangegeven te stoppen met de productie van onderdelen voor de jumbo. Het was een kwestie van tijd dat Boeing de gehele productie zou stopzetten. Tekenend voor de onzekerheid rond de productie van de B747-8F was dat klanten bij het plaatsen van orders de laatste jaren de garantie vroegen dat Boeing de productielijn van de B747-8F niet tussentijds zou stopzetten, om te verzekeren dat ze niet plots zonder vrachtvliegtuig zouden komen te zitten

Rond de negentig B747-8F’s zijn er de laatste jaren gebouwd in de fabrieken van Boeing in Seattle. De Amerikaanse pakketvervoerder UPS (14 orders) en Volga-Dnepr (4 stuks) bleven daarbij als laatste klanten over. Rond de dertien freighters zijn nog in bestelling. Die zijn allemaal bestemd voor UPS. Met een totaal van 28 bestellingen is de Amerikaanse pakketvervoerder de grootste afnemer van de B747-8F.

Neusdeur

Ondanks de geringe vraag van de laatste jaren, wordt de B747-8F door specialisten gezien als het beste vrachtvliegtuig in de intercontinentale markt met zijn maximale capaciteit van 138 ton. Bijna twintig ton meer dan zijn voorganger de B747-400ERF, waarvan KLM er drie in de vloot heeft. Ter vergelijking: de tweemotorige B777-200F kan slechts 102 ton meenemen. Daarnaast ontbreekt bij dit laatste type vrachtvliegtuig de kenmerkende neusdeur van de vrachtjumbo voor het laden van de echt grote vrachtzendingen.

Dat de B747-8F nooit het commerciële succes is geworden dat zijn voorganger, de B747-400F, wél was, had te maken met het veranderen van de vraag uit de markt, de hoge aanschafkosten (250 tot 300 miljoen dollar) en de hogere brandstofkosten van het viermotorige vliegtuig. Daardoor moet de vrachtjumbo het qua brandstofverbruik en beladingsgraad steevast afleggen tegen het kleine broertje, de tweemotorige B777. Dat laatste vliegtuigtype is langzaamaan de norm aan het worden in de intercontinentale luchtvrachtmarkt, ofschoon de vrachtjumbo in die markt qua aantallen nog steeds de overhand heeft. Hoe lang dat zal zijn, is onduidelijk. In het vrachtvervoer zal de B747 nog wel enige tijd een belangrijke rol vervullen als werkpaard op de grote vrachtroutes tussen Europa en Azië en Noord-Amerika. Dat komt mede door die neusdeur, waardoor grotere vrachtstukken geladen kunnen worden dan in conventionele vrachtvliegtuigen.

Conversies

Het stopzetten van de productielijn van de B747-8F betekent nog niet dat de markt geheel verstoken blijft van nieuwe vrachtjumbo’s. Zo is er een groot aantal bedrijven dat zich heeft gespecialiseerd in het verbouwen van B747-passagiersvliegtuigen naar een vrachtuitvoering. Deze ombouwbranche zal de komende jaren nog voldoende vrachtjumbo’s afleveren, luidt de verwachting van analisten. Zo heeft British Airways deze maand aangegeven zijn complete passagiersvloot van dertig B747-400’s af te stoten. Die gaan waarschijnlijk een nieuwe toekomst tegemoet in de vrachtsector.

KLM geeft vrachtoldtimer facelift

Eigenlijk zou de oudste vrachtjumbo in de vrachtvloot van KLM/Martinair dit jaar worden vervangen, maar bronnen op Schiphol melden dat de ruim 30 jaar oude B747-400BCF (PH-MPS) de laatste vijf weken voor groot onderhoud in Indonesië is geweest, op de luchthaven van Jakarta.

De commerciële levensduur van de enige vrachtjumbo in de kleuren van dochterbedrijf Martinair (een eis voor de Nederlandse vliegvergunning van Martinair) kan door het groot onderhoud, verricht door het Indonesische GMF AeroAsia, met nog eens twee jaar worden verlengd.

KLM/Martinair beschikt behalve de oude B747-400BCF nog over drie vrachtjumbo’s (B747-400ERF’s) in de kleuren van KLM. Die drie vliegtuigen werden in 2003 en 2004 aangeschaft.

KLM stoot eind dit jaar haar laatste B747-400 Combi’s af. De 4 vrachtjumbo’s zijn dan de laatste B747’s in de vloot.