Eerder heeft Cathay Pacific eenzelfde besluit genomen om passagiersvliegtuigen alleen in te zetten bij het vrachtvervoer. Daarbij wordt alleen de bellyruimte van het vliegtuig gebruikt, vaak goed voor een capaciteit van rond de twintig ton, en blijven de passagiersstoelen leeg.

De sterk gestegen vrachttarieven rechtvaardigen intussen deze vluchten. Daarnaast reduceert het de kosten om de vliegtuigen voor lange termijn te parkeren op luchthaven, zegt topman Walter Cho van de Hanjin Group, het moederbedrijf van Korean Air.

Ex- en import ondersteunen

Volgens het blad FlightWorld zal Korean Air de eerste vluchten beginnen tussen Seoul en het Chinese Qingdao. De Koreaanse luchtvaartmaatschappij, die ook beschikt over een grote vrachtvloot, verwacht op korte termijn ook andere vrachtbestemmingen te bedienen met passagiersvliegtuigen.

Volgens Cho dwingt de huidige coronacrisis de luchtvaart tot slimme logistieke oplossingen om de ex- en import van het land te ondersteunen. ‘De situatie met covid-19 is zeer ernstig. Het is dan ook belangrijk dat wij met andere ogen naar de luchtvaartmarkt gaan kijken.’

De topman wijst er tevens op dat Korean met de passagiersvliegtuigen ook kan inspelen op de veranderende vraag naar luchtvrachtcapaciteit door een divers aanbod aan vrachtroutes te bedienen.

Vrachtcharters met Dreamliner

Cho verwacht ook dat andere luchtvaartmaatschappijen op de trans-Atlantische routes hun strategie op het passagiers- en vrachtvervoer moeten wijzigen, nu de meeste routes voor het vervoer van passagiers zijn geblokkeerd. ‘We moeten flexibel antwoord geven op de vraag in de markt.’

Onlangs is ook de regionale Aziatische airline Scoot vrachtcharters begonnen met passagiersvliegtuigen. De maatschappij voert de vluchten uit voor moederbedrijf Singapore Airlines. Het vliegt daarbij vracht tussen Singapore en de Chinese steden Guangzhou/Nanjing met de B787-9 Dreamliners. Dat vliegtuigtype beschikt over een bescheiden vrachtcapaciteit van 54 kubieke meters. Scoot staakte in februari het vervoer van passagiers op China tot en met 25 april.