In totaal voert Qatar Airways de komende weken nog acht chartervluchten uit met B777F’s tussen Shanghai via Doha naar Maastricht Airport uit een totaal van rond de 20, laten bronnen weten. Daarvan worden er vier gewoon op de Limburgse luchthaven geladen met vracht voor de retourvlucht naar Doha, de thuisbasis van Qatar Airways. Nog eens drie chartervluchten worden gelost op de regionale luchthaven en vliegen vervolgens door naar Frankfurt Airport voor de volgende vrachtklus.

Nog slechts één vrachtvlucht stijgt na de tussenstop op MAA weer op voor de tien minuten durende vlucht naar het nabijgelegen Luik Airport. ‘Geen twintig, zoals in de Belgische media wordt gesuggereerd’, aldus de bron.

Wilde vaart

Doorgewinterde vrachtmanagers op Schiphol spreken intussen hun verbazing uit over de ophef die is ontstaan over het korte vrachtvluchtje tussen Luik en Maastricht. Het ‘lege sprongetje’ tussen de twee vliegvelden wordt gezien als ‘sub-optimaal’, door de experts, maar de chartermarkt gaat het niet om structurele diensten waar veel planning aan vooraf gaat, maar om de wilde vaart. Daarbij worden vrachtvliegtuigen ad hoc gedirigeerd naar plekken waar er lading is.

Bedrijven huren bij chartervluchten complete vrachtvliegtuigen in om op korte termijn grote ladingpakketten op tijd op een bepaalde bestemming te krijgen. In het geval van de chartervluchten van Qatar Airways vanuit China naar Maastricht Airport gaat het om de Chinese vrachtbroker Worldtech in Nieuw-Vennep en een partner in Shanghai.

Deze opdrachtgevers laten sinds september 21 vrachtvluchten uitvoeren op Nederland voor de drukke kerstperiode. Daarbij is door de Chinese verladers gekozen voor de snelle vracht- en douane-afhandeling van MAA en niet voor de kwalitatief mindere afhandeling op Luik Airport. De luchtvrachtmaatschappij uit de Golfregio zoekt vervolgens elders in Europa naar nieuwe lading voor de retour- of doorvluchten.

Frankfurt Airport

In het geval van Qatar Airways Cargo wordt daarbij gekeken naar zogeheten consolidaties op de andere vrachtstations binnen het netwerk van de maatschappij in Europa, waaronder Frankfurt Airport, Luxemburg en Luik.

‘Het is dan ook vreemd dat alle aandacht uitgaat naar die paar lege vluchten tussen Maastricht en Luik en niet bijvoorbeeld naar Frankfurt Airport, waar ook leeg naartoe wordt gevlogen. Alsof dat minder slecht is’, zegt een voormalige vrachtafhandelaar op Schiphol. ‘Je vliegt dan in het geval van Frankfurt niet tien minuten leeg, maar een klein uur, wat een grotere carbon footprint achterlaat. Daar hoor je niemand over.’

Cora van Nieuwenhuizen

Hij wijst er tevens op dat Qatar Airways die vracht op Luik Airport bestemd voor Mexico ook zonder veel problemen op Maastricht Airport had kunnen laden als minister Cora van Nieuwenhuizen (Infrastructuur) onder druk van de Limburgse politiek dit voorjaar niet de gedoogvergunning voor het gebruik van de 2750 meter lange landingsbaan had ingetrokken.

‘Daardoor mag de luchthaven slechts 2500 meter van de start- en landingsbaan gebruiken en zit het met een enorme payload-restrictie voor vluchten naar bijvoorbeeld Noord- en Zuid-Amerika. Indirect heeft de politiek dan ook gezorgd voor deze lege vrachtvluchten tussen Maastricht en Luik. De politiek zou allereerst eens naar zichzelf moeten kijken in plaats van nu hel en verdoemenis te preken over die lege vrachtvluchten.’

Eerder deze maand stapte al de Nederlandse luchtvrachtondernemer Ismail Durmaz na drie jaar uit de exploitatie van MAA, omdat hij met de kortere start-en landingsbaan beperkt was in het aantrekken van voldoende intercontinentale vrachtvluchten.

Verbod

De regeringspartijen D66, ChristenUnie (CU) en CDA hebben intussen vorige week aan minister Van Nieuwenhuizen gevraagd de mogelijkheden voor een verbod op de korte vrachtvluchten tussen de twee luchthavens te onderzoeken. D66 en CU vinden het ‘onwenselijk en onzinnig’ dat voor een afstand van minder dan 40 kilometer over land een groot vrachtvliegtuig wordt gebruikt. De Kamerleden denken daarbij aan een ‘verbod op groothandelsvliegverkeer over afstanden kleiner dan honderd kilometer over land’.

Als dat niet mogelijk blijkt, kunnen dergelijke vluchten wellicht worden ontmoedigd door luchtvaartmaatschappijen hogere havengelden te laten betalen voor grote vrachtvliegtuigen die eigenlijk bedoeld zijn voor lange afstanden. Het CDA wil dat Van Nieuwenhuizen in gesprek gaat met Qatar Airways en andere betrokken partijen ‘over de onwenselijkheid van deze situatie’.

Waalse campagne tegen Maastricht

Volgens een kenner van de lokale vrachtmarkt gaat de politiek geheel voorbij aan het feit dat de bron van het verhaal over de lege vrachtvluchten de Luikse lokale politicus Pierre Eyben is. ‘Het lijkt er meer op dat onze Waalse vrienden MAA die vrachtvluchten uit Azië niet gunnen en daarvoor nu de milieukaart trekken om ze naar Luik te krijgen. Dat komt dan uit een stad met een luchthaven waar alles mag en dat geen enkele nachtrestricties kent’, zegt hij.

Een partij op de Limburgse luchthaven is er van overtuigd dat achter het nieuws uit België eigenlijk Waalse broodnijd schuil gaat en niet bezorgdheid over het milieu. ‘Een beetje campagne voeren tegen Maastricht. Zij willen dat die chartervluchten naar Luik verhuizen en MAA voor de vracht wordt gesloten. Jammer dat de Haagse politiek dit Waalse spelletje niet ziet en het gewoon meespeelt. De Limburgse luchthaven wordt zo eigenlijk van twee kanten aangepakt.’