Hoe en wat nu precies de motieven van Luik Airport en de Belgische overheid zijn geweest om de Chinezen zo genereus met zogeheten ‘eerste linie’-terreinen, die eigenlijk bedoeld zijn voor de afhandeling van vrachtvliegtuigen, te voorzien, is niet geheel duidelijk. Het kan zijn dat de Belgen onder druk van het late charmeoffensief van premier Mark Rutte om Alibaba naar Maastricht Airport te krijgen, in paniek zijn geraakt en de sluizen hebben opengezet om deze logistieke derby der Lage Landen alsnog te winnen.

De Chinezen hebben in ieder geval handig gebruikgemaakt van de interventie van de VVD-premier en de Beneluxrivaliteit om het maximaal haalbare binnen te halen bij de deal rond de eigen Europese logistieke hub in Luik. Daarbij is los van wat gezichtsverlies bij Rutte natuurlijk FedEx voorlopig aan te wijzen als de grote verliezer. De vraag is nu: hoe verder? FedEx heeft ruimte nodig op de Waalse luchthaven om verder te groeien, gezien het sterk groeiende aanbod aan pakketten uit de online-markt. Daar is FedEx juist een van de grote onderaannemers van Alibaba en dus zou samen optrekken tussen de twee in het Luik-dossier logischer zijn geweest.

Voor FedEx/TNT heeft uitwijken naar de andere Europese draaischijf, Parijs Charles de Gaulle Airport, weinig zin. Ook in de Franse hoofdstad zit de koerier aan zijn capaciteitsgrenzen. Andere alternatieven, zoals de Duitse luchthaven van Keulen/Bonn, bieden weinig soelaas. Keulen is de uitvalsbasis voor concurrent UPS en te klein voor nog een expresvervoerder. Verder opschuiven naar het oosten, bijvoorbeeld naar Leipzig Airport, zou een alternatief kunnen zijn maar daar zit al concurrent DHL Express. De opties zijn dan ook dun gezaaid in dit deel van Europa.

Nederland heeft in het verleden altijd een goede naam gehad in de koerierswereld als vestigingsplaats. Ooit was Maastricht Airport de thuisbasis van XP, de voorloper van het huidige TNT Express. Schiphol kon zelfs in de jaren negentig van de vorige eeuw FedEx binnenhalen als de noodzakelijke nachtvluchten zouden zijn gegund. Misschien dat Rutte voor FedEx nog een surprise uit de hoge hoed kan toveren in de vorm van een afgelegen oude luchtmachtbasis of zelfs Lelystad Airport in de strijd gooien, hoewel de start- en landingsbaan van dat vliegveld dan flink moet worden opgerekt.

Hij kan dan zijn blazoen in de logistiek flink oppoetsen en revanche nemen op zijn inmiddels demissionaire Belgische ambtgenoot Charles Michel.