Het eerste deel van de afhandelingsloods, 12.500 vierkante meter, moet al medio 2019 operationeel zijn. Het tweede deel van het vrachtpand zal in 2020 worden opengesteld, aldus de twee partijen. Er komt ook extra parkeerruimte voor vier vrachtjumbo’s van ABC aan het vrachtplatform.

Investering

Met de bouw is een investering van 25 miljoen euro gemoeid. Opdrachtgever is Luik Airport, dat de loodsen voor een periode van tien jaar zal verhuren aan AirBridgeCargo. De huurovereenkomst maakt van Luik definitief de Europese vrachthub van ABC.

Lange tijd was Schiphol de grote kanshebber voor die rol. Maar het aanhoudende tekort aan vrachtslots op de luchthaven en de politieke onduidelijkheid rond extra vrachtvluchten via een zogeheten local rule, zorgden ervoor dat de Russen uiteindelijk voor Luik hebben gekozen. De Waalse luchthaven heeft verder het grote voordeel dat het geen nachtverbod kent.

Tweede grote vangst

Voor Luik Airport is de komst van AirBridgeCargo de tweede grote vangst op logistiek gebied dit jaar. Eerder werd al duidelijk dat de Chinese webwinkel Alibaba zijn centrale verdeelcentrum voor Europa op Waalse luchthaven zal vestigen. Het is daarbij niet uitgesloten dat ABC een van de vervoerders gaat worden van Alibaba.

De overeenkomst tussen Luik Airport en AirBridgeCargo komt voor waarnemers overigens niet als een grote verrassing. Al in juli van dit jaar tekende Volga Dnepr, de moedermaatschappij van ABC, een intentieverklaring met de luchthavendirectie om van de Belgische luchthaven ‘een van de Europese vrachthubs te maken’ voor haar dochterbedrijven.

Omvang verrassend

Wat door analisten wel als verrassend wordt aangemerkt, is de omvang van de deal. Zo krijgt ABC straks met de afhandelingsloods (23.000 vierkante meter warehouse en 2000 vierkante meter kantooroppervlakte) de beschikking over een maximale jaarlijkse overslagcapaciteit van rond 250.000 ton. Daarmee zal Luik Airport over twee jaar de grens van 1 miljoen ton overschrijden en tot de vijf grootste luchthavens op vrachtgebied van Europa behoren, aldus directeur Luc Partoune van Luik Airport.

De omvang van de loodscapaciteit kan er ook op duiden dat de Russen plannen hebben om bijvoorbeeld de vrachtvluchten van de Britse vrachtdochter CargoLogicAir (CLA) naar België over te hevelen na een brexit volgend jaar. De maatschappij heeft nu nog de thuisbasis op London Stansted Airport.

Een verhuizing naar het Europese vasteland zal ook sterk afhangen van de uitkomst van de brexit-onderhandelingen. Daarnaast zijn de Russen in Duitsland nog bezig met de aanvraag van een vliegvergunning, waardoor CLA vrije toegang blijft houden tot het EU-luchtruim.