Emirates Sky Cargo, de nationale luchtvrachtvervoerder van de Verenigde Arabische Emiraten, lijkt geen last van de crisis te hebben en nam deze maand dan ook doodleuk zijn eerste B777freighter in ontvangst. Voorts liet de carrier weten dat de bestelling van nog eens acht vrachtvliegtuigen gewoon doorgaat. En de optie op nog eens negen freighters wordt ook niet geschrapt. Terwijl de gehele wereld vrachtvliegtuigen aan de grond houdt, terugzet naar de leasemaatschappij of zelfs permanent afschrijft, kijkt Emirates al naar de periode na de crisis.

Volgens Topman Ram Menem van Emirates Sky Cargo zal de crisis voor zijn maatschappij en lokale concurrenten als Etihad en Qatar Cargo maar beperkt van aard zijn. Hij verwacht aan het eind van het jaar al een licht herstel in de volumes. Hij is daarmee de meest optimistische vrachtdirecteur in de internationale luchtvrachtgemeenschap.

Of het een staaltje blufpoker van de Indiër is, is niet te zeggen. In het verleden heeft hij zijn concurrenten steevast verbaasd met groeicijfers die boven de 10 procent per jaar lagen. Zijn maatschappij stootte onlangs zelfs Lufthansa Cargo van de toppositie op de excellence-lijst van het Amerikaanse vakblad Air Cargo World. Daarnaast drongen voor het eerst de lokale concurrenten Qatar Cargo en Etihad Chrystal Cargo door tot de top-20 van deze lijst. Het vrachtvervoer van Emirates wordt nu voor 35 procent afgewikkeld met freighters. Vorig jaar verkocht het bedrijf weliswaar drie oude A310-freighters maar dat had geen effect op de totale vrachtcapaciteit dankzij de modernisering van de passagevloot en de komst van de B777-freighters. De vrachtvloot bestaat nu uit acht vliegtuigen. Emirates staat niet alleen in de regio. Volgens de gegevens van de IATA groeide de vrachtcapaciteit van de vrachtvervoerders in het Golfgebied de afgelopen maanden met 5 procent.

Voor Menem waren november en december vorig jaar wel de moeilijkste maanden sinds jaren, erkent hij. De maatschappij, een grootvervoerder van auto-onderdelen, leed onder de vraaguitval van de internationale automotive-verladers. Daarnaast daalde import van elektronica uit China en India naar Europa en de VS heel sterk. De schade bleef uiteindelijk beperkt doordat de maatschappij vrachtactiviteiten verlegde naar Afrika en meer binnen het Midden-Oosten ging vliegen, markten die samen met de routes tussen Dubai en India redelijk stabiel zijn gebleven, aldus Menem. Voor de komende vier tot vijf maanden voorziet de vrachtdirecteur, die in de afgelopen twintig jaar Emirates tot een van de topnamen in de internationale luchtvrachtindustrie heeft gemaakt, langzaam stabilisatie van het vrachtaanbod en een terugkeer naar groei in het laatste kwartaal van dit jaar. Hij wijst er wel op dat de groeipercentages niet die omvang zullen hebben als in de afgelopen drie jaar, dus bescheiden van aard zullen zijn.

Het optimisme van Menem wordt gedeeld door andere vrachtmanagers in de regio. Des Vertannes, directeur van Etihad Crystal Cargo (Abu Dhabi), zag de groei van de vrachtvolumes dalen van boven de 10 procent naar nul, maar zegt geen aanleiding te zien om te snijden in de vrachtcapaciteit, die onder meer bestaat uit drie freighters (MD11 en A300).

Ofschoon Vertannes spreekt over ‘moeilijke tijden’ profiteert de maatschappij nu van de voorbereidingen voor de Formule 1 Grand Prix die in november voor het eerst in Abu Dhabi wordt gehouden. Daarnaast breidt Etihad zijn routenetwerk in september uit met de bestemming Chicago. Ofschoon de Verenigde Arabische Emiraten (VAE) het afgelopen half jaar voor 600 miljard aan bouwprojecten moest annuleren, ongeveer 45 procent van alle constructiewerken, blijft het BNP nog steeds groeien, met een procent. De dalende huizenprijzen, de afgenomen handel en de lagere inkomsten uit de export van olie hebben nauwelijks effect gehad op de import van onder meer levensmiddelen en andere consumptiegoederen, typische luchtvrachtproducten. Een van de emiraten, Abu Dhabi, dat over grotere oliereserves beschikt dan buurstaat Dubai, laat verder grote bouwprojecten doorgaan zoals de ontwikkeling van een nieuwe containerhaven en een industriepark voor 24 miljard dollar.

Emirates, Qatar Cargo en Etihad lijken dan ook weinig bezorgd over de toekomst. Analisten schrijven dit naast de oliedollars toe aan de strategische ligging tussen Europa en Azië en aan de sterke marktpositie die deze maatschappijen hebben op het vrachtvervoer tussen het Indiase subcontinent en Europa. ‘Zij profiteren van het feit dat er nooit goede rechtstreekse vrachtverbindingen zijn opgezet tussen India en Europa en de reden daarvoor moeten wij zoeken in het feit dat de Indiase overheid tot voor kort een vrij protectionistische houding innam tegenover Europese carriers’, zegt de Amerikaanse luchtvrachtanalist David Hoppin van MergeGlobal. ‘Emirates, Qatar en Etihad hebben veel beter weten te profiteren van de liberalisering van de Indiase markt en van het feit dat deze industriële grootmacht financieel niet in staat was een eigen vrachtvloot op te bouwen’, gelooft hij. Bovendien worden genoemde luchtvaartmaatschappijen deels door Indiërs gemanaged. Daarnaast hebben zij heel slim de import en export vanuit Afrika weten te koppelen aan de vrachtstromen tussen Europa, India en het Verre Oosten. Als internationaal transitopunt voor luchtvracht is gebleken dat het Golfgebied geen eendagsvlieg is. Concepten als sea-air kennen momenteel wel moeilijke tijden maar dat heeft deels te maken met de recordlage luchtvrachttarieven vanuit exportlanden als China. Het kan dan ook wel eens zo zijn dat de drie carriers spekkoper zijn van de huidige crisis die de Europese en Aziatische concurrentie veel pijn doet en zelfs verzwakt, aldus Hoppin.