Johnson werd gisteren door Juncker en EU-onderhandelaar Michel Barnier met alle egards getrakteerd op een lunch in een sfeervolle Luxemburgse gelegenheid. Er stonden zelfs escargots op het menu als voorgerecht, wellicht als subtiele verwijzing van Juncker naar de trage en onoverzichtelijke Britse besluitvorming over de Brexit.

Maar het onderhoud leidde tot niets. De Europese Commissie houdt vast aan een ‘backstop’, een manier om een harde Europese buitengrens op het Ierse eiland nog enkele jaren na de uittreding per eind oktober te voorkomen. Johnson wil onder deze backstop uit om de Noord-Ieren en hun zuidelijke buren in de Republiek Ierland te ontzien.

Eventueel wil hij zelfs een ‘harde’ EU-buitengrens toestaan op de Ierse Zee. Het probleem van een backstop, zoals door zijn voorganger, Theresa May, al overeengekomen met de Unie, is volgens hem dat deze het broze vredesproces op het Ierse eiland (het Goede Vrijdag-akkoord) in gevaar brengt.

Zijn coalitiepartner in Noord-Ierland, de DUP, wil evenwel onder geen beding door een harde grens van het VK worden gescheiden. In Luxemburg heeft Johnson zijn gesprekspartners er op geen enkele manier van kunnen overtuigen dat hij een gezond alternatief voor de backstop op tafel kan leggen.

Eenzijdige vertoning

Johnson overlegde na de lunch met Juncker en Barnier ook met zijn Luxemburgse ambtgenoot, Xavier Bettel. De bedoeling was dat de twee buiten een persconferentie zouden houden. Dat werd een eenzijdige vertoning, waarbij Johnson verstek liet gaan, omdat zich enkele tientallen demonstranten tegen de Brexit hadden verzameld. Daarna ging de Britse premier onverrichter zake terug naar Londen.

Daar wacht hem een nieuwe week van spanning. Eerder besliste de hoogste Schotse rechter dat het Britse kabinet ten onrechte had besloten tot een buitengewoon en ook ongewoon lang reces voor het parlement. De komende dagen buigt ook het Supreme Court, de hoogste civiele rechter in Engeland, Wales en Noord-Ierland, zich over deze schorsing tot medio oktober. De zaak zal vermoedelijk drie dagen in beslag nemen.

De kans is reëel dat ook dit hof Johnson in meerderheid in het ongelijk stelt. Johnson heeft al laten weten zo’n uitspraak te zullen respecteren en in dat geval het Lagerhuis terstond van de gedwongen vakantie terug te roepen.