Het los- en vastmaken van bootjes blijft de core business van de KRVE. Maar de vereniging begrijpt dat innovatie, zoals het vermarkten van eigen uitvindingen, nodig is om in de breedte sterk te blijven. ‘Erik? Welke Erik? De Neef? Die werkt hier niet meer’, grapt een goedlachse roeier met onmiskenbare Rotterdamse tongval als we bij aankomst op het hoofdkantoor van de Koninklijke Roeiers Vereeniging Eendracht (KRVE) aan de Heijplaatweg naar de voorzitter vragen. Na een knipoog krijgen we instructies waar we ons kunnen melden.

Bij de receptie volgt een begroeting van een blonde baliedame die ons vervolgens in de steriel schone bedrijfskantine in de wacht zet. De ruimte is opgesierd met canvasdoeken met daarop de roeiers, herkenbaar aan hun fluorescerende gele jassen en dikke trossen in hun handen waarmee grote zeeschepen worden vastgemaakt.

Lang van stof

Dat doen de mannen van de KRVE al bijna 125 jaar, 24 uur per dag, zeven dagen per werk, weer of geen weer. Vroeger met houten roeiboten, maar tegenwoordig met state of the art motorboten die met 60 kilometer per uur over het water schieten.

Tekst loopt door onder foto.

‘Zo, da’s mooi; we zijn nog geen minuut bezig of je zegt al dat ik lang van stof ben’, bijt De Neef met enige zelfspot een collega toe die bij het binnenlopen van de kantine vraagt of we wel genoeg papier bij ons hebben om het interview op vast te leggen. Breedsprakig zouden we de KRVE-voorman niet willen noemen. Maar gooi er bij hem een kwartje in en hij blijft praten. Als een echte voorzitter: geestdriftig, eloquent en met trots voor de zaak, de job en de ruim 300 mannen en het handjevol vrouwen die samen de KRVE vormen.

Woorden als ‘ultiem’, ‘gaaf’ en ‘uniek’ komen herhaaldelijk terug in zijn vocabulaire wanneer hij zich enthousiast uitlaat over de club waar hij momenteel opperhoofd van is. Al voelt hij zich absoluut niet verheven boven de rest van de troepen. ‘Het enige wat ik meer heb dan de rest is een auto van de zaak (en een riant kantoor met uitzicht op de Rotterdamse skyline, red.).’

Voor wie ‘t niet weet: de KRVE is een bedrijf en tegelijkertijd ook een vereniging. Alle roeiers zijn lid van de vereniging. Ze krijgen allemaal hetzelfde salaris, dat afhankelijk is van de bedrijfsresultaten. Ook de voorzitter verdient ‘geen stuiver meer’. Gaat het goed, profiteert iedereen. Gaat het minder, merkt iedereen dat even ook goed. Investeringen worden gezamenlijk gedragen door de leden, zo ook de bedrijfsbolide van de voorzitter.

Tekst loopt door onder foto.

Aanvullende diensten

‘Daar is een discussie over geweest; dat wil je niet weten’, zegt De Neef. Er moest zelfs een aparte ledenvergadering voor worden belegd, waar de emoties hoog opliepen. ‘Uiteindelijk was er een roeier bij die zich naar de zaal keerde en riep: ‘Hij heeft die auto gewoon nodig en jullie moeten je mond houden’. Zo ging dat.’

Kun je nagaan wat de voorzitter voor z’n kiezen kreeg toen hij de leden moest overtuigen om een paar miljoen euro pensioengeld te investeren in de ShoreTension. De ShoreTension is simpel gezegd een hydraulische cilinder die de piekspanning van de trossen haalt door iets mee te veren bij harde windstoten en golfbewegingen. Zo wordt de veiligheid vergroot, maar ook de werkbaarheid verbeterd, wat financieel voordeel kan bieden voor zowel de reder als de terminal. Deze vondst is mede bedacht door vicevoorzitter en technisch brein Gerrit van der Burg.

Het kostte De Neef destijds een hoop slapeloze nachten om de financiering van dit apparaat er bij de leden doorheen te krijgen, maar inmiddels geldt de ShoreTension als het paradepaardje van de KRVE. Wereldwijd zijn er al meer dan honderd van verkocht, waardoor de investering zich aan het terugverdienen is. Daarnaast staat het apparaat symbool voor de koers die de roeiers tegenwoordig varen, met de nadruk op innovatie en consultancy.

Tekst loopt door onder foto.

De focus op aanvullende diensten is deels uit nood geboren. De consolidatiegolf in de scheepvaart noopt tot een verbreding van activiteiten van de KRVE. ‘Door de schaalvergroting komt ons traditionele werk onder druk te staan. Uiteindelijk houden we per saldo gewoon minder over’, erkent De Neef. ‘De omzet bestond vroeger 100% uit het het aan- en afmeren van schepen. Nu is dat gezakt naar 75%. Het andere kwart genereren we uit andere activiteiten. Die trend zetten we de komende jaren door.’

Veilige havens

De lijst van activiteiten van de KRVE liegt er dan ook niet om: het vervoer van loodsen, repareren en bouwen van schepen en verspreiden van kennis en expertise in andere landen. Daarbij wordt er in de werkplaats aan de Heijplaatweg de ene na de andere uitvinding in elkaar geknutseld: slimme bolders, winchwagens met gemotoriseerde katrollen, hydraulische trossenklemmen, supersterke fenders en een nieuwe versie van de ShoreTension, waarvan het prototype in het najaar klaar moet zijn.

‘Daar ligt de toekomst van ons bedrijf’, stelt De Neef. ‘Met name in buitenlandse havens die op het gebied van veiligheid achterlopen. Daar kunnen we ter plekke mensen opleiden. En vervolgens komt ons materiaal er achteraan: de ShoreTensions, winchwagens. Het los- en vastmaken van bootjes blijft onze core business, maar innovatie en consultancy zijn je veilige havens waardoor je in de breedte sterk blijft.’

Havenman(nen) van het Jaar

Erik de Neef begon zijn loopbaan als roeier op zijn zestiende, hij was gedurende tien jaar penningmeester in het bestuur van de vereniging en is sinds 1 januari 2015 voorzitter. Omdat onder zijn leiding de KRVE transformeerde van een traditionele maritieme dienstverlener tot een innovatieve onderneming werd hij in 2016 verkozen tot Havenman van het Jaar. ‘Alles wat wij doen, doen we echt samen. Eigenlijk moet het dus Havenmannen van het Jaar zijn’, zei hij daar destijds zelf over.