Heftrucks rijden op deze zonovergoten ochtend af en aan op de Distriport-terminal van Broekman Logistics in het Botlekgebied. In streng beveiligde loodsen ligt voor een klein fortuin aan hoogwaardig aluminium opgeslagen. Iets verderop staan tientallen kampeerwagens klaar om te worden verscheept naar Noorwegen.

Grillen van wereldleiders

De rust is bedrieglijk. De transportsector is momenteel overgeleverd aan de grillen van wereldleiders. Rob van Dijk (49), general manager Distriport bij Broekman Logistics. heeft het in zijn loopbaan niet eerder zo bont meegemaakt. Chaos regeert. De internationale markt wordt opgeschud door dreigende handelsoorlogen, importheffingen en boycots.

Vooral de Britten weten het tot dusver spannend te houden. Vlak voor 29 maart van dit jaar, de laatste deadline om met de EU tot een akkoord over de Brexit te komen, was er in de Rotterdamse haven zelfs even sprake van paniek. Een ‘No Deal’ leek dichterbij dan ooit. ‘Veel ladingen moesten nog snel even naar de overkant worden gebracht’, zegt Van Dijk: ‘Schepen waren overvol. Er was een enorm tekort aan opslagruimte.’

‘Nee’ verkopen

Veel bedrijven moesten klanten ‘nee’ verkopen. Broekman Logistics niet. Het zelfstandige, van oorsprong Rotterdamse familiebedrijf, opgericht in 1960, laat bij voorkeur niets aan het toeval over. Via zijn eigen marketingafdeling, online nieuwsbrieven en zijn eigen netwerkcontacten probeert Van Dijk de internationale ontwikkelingen zo goed mogelijk bij te houden.

Maar eigenlijk is er geen beginnen aan. Eén tweet van de Amerikaanse president Donald Trump over een nieuwe handelsboycot volstaat om de markt te doen sidderen. Van Dijk: ‘Een lading uit Zuid-Korea kan van het ene op het ander moment te duur worden om deze kant op te halen. Rusland staat vol met aluminium. Alleen komt het momenteel deze kant niet op.’

Rusland staat vol met aluminium. Alleen komt het momenteel deze kant niet op.

Sommige grote klanten doen geen moeite meer om de internationale ontwikkelingen te doorgronden, zij hebben het al opgegeven. Een multinational, waarvan Van Dijk de naam niet wil noemen, heeft de regie inzake de Brexit onlangs om die reden aan Broekman overgedragen. ‘Zij begrijpen er niets meer van. Ze zijn te groot om zich dagelijks met dit soort zaken bezig te houden. Daarom hebben we afgesproken dat we vanaf nu al hun douanezaken regelen.’

Onaangename verrassing

Het zijn met name de kleinere bedrijven die straks voor onaangename verrassingen komen te staan, vreest Van Dijk. ‘Bedrijfjes die alles nu vanuit een zolderkamertje regelen, moeten straks als de Brexit een feit is, achter aansluiten in de rij. Al die documenten moeten ze zelf gaan regelen. Wij als logistiek dienstverleners met een eigen in-house douaneafdeling kunnen ze daar juist bij helpen.’

Waar veel transportondernemers momenteel angstig afwachten, is Broekman op alles voorbereid. Met Boris Johnson als – meest waarschijnlijke – nieuwe Britse premier schat Van Dijk de kans op een harde Brexit op ‘meer dan 80%’.

Capaciteitsproblemen

Op het eigen Botlek-terrein werd daarom niet minder dan 100.000 vierkante meter vrijgemaakt voor extra containers. Want na de Brexit zal de douaneafwikkeling onvermijdelijk tot lange files leiden. Opslagruimte wordt schaars, veel bedrijven komen in capaciteitsproblemen, ongeacht de extra parkeerterreinen die het havenbedrijf momenteel in allerijl laat aanleggen. Van Dijk: ‘Trailers kun je niet stapelen, containers wel. Wij hebben de ruimte om op dat gebied uit te breiden en door te groeien.’

Trailers kun je niet stapelen, containers wel.

Want afgezien van problemen, zorgt de Brexit ook voor nieuwe kansen. ‘Elk douanedocument gaat meer werk opleveren. Dat is slecht voor de economie. Suiker bijvoorbeeld, wordt in Engeland straks een veelvoud duurder. Maar de Britten hebben die spullen straks nog steeds nodig. Engeland is een importland. De handel blijft heen en weer gaan, maar op een andere manier. Meer ladingen moeten tijdelijk worden opgeslagen. Wat nu in trailers wordt vervoerd, gaat straks in containers.’

Mega-magazijn

In Venlo opende Broekman Logistics vorige maand een mega-magazijn om extra ruimte in Rotterdam te creëren voor klanten die door de Brexit extra opslagcapaciteit nodig hebben. Daarnaast heeft het bedrijf zijn eigen douaneafdeling fors uitgebreid. Want de paniek die de branche eind maart meemaakte was slechts een voorproefje. ‘In oktober, als de volgende deadline gepland staat, wordt het veel erger.’

Veel bedrijven kwam het uitstel van de Brexit op 29 maart goed uit, zegt Van Dijk. Zij hebben nu extra tijd om hun zaken op orde te brengen. Of dat ook voor de Britten geldt, betwijfelt hij. ‘De Nederlandse douane is op dit moment fors aan het uitbreiden en mensen aan het opleiden. Maar Britse douane denkt dat het allemaal wel los zal lopen. In de media wordt daar ook een totaal ander beeld geschetst van wat de Brexit gaat brengen. De aandacht gaat daar vooral uit naar het politieke spel. En vrijwel iedereen houdt er daar een andere mening op na. Dat is misschien wel het grootste Britse probleem, die verdeeldheid.’

Overnames

In de bijna zestig jaar van zijn bestaan is Broekman Logistics door een lange reeks overnames onstuimig gegroeid. Het bedrijf telt inmiddels meer dan duizend medewerkers in Nederland, België, Tsjechië, Polen, India, Singapore en China. Het afgelopen jaar steeg de omzet van 188 naar 200 miljoen euro zo blijkt uit de onlangs gepubliceerde jaarcijfers.

Door zo vroeg al te anticiperen op internationale ontwikkelingen die zich op korte termijn voltrekken, zoals de Brexit, denkt het bedrijf de komende jaren fors te kunnen profiteren van de onrust in de transportbranche. ‘Wij zijn er klaar voor’, zegt Van Dijk. ‘We hebben voldoende capaciteit om verder uit te breiden. Onze systemen zijn op orde en we hebben alle benodigde know-how in huis. Ook met een harde Brexit verwachten we straks leuke dingen te kunnen doen.’