Volgens Gheysen verandert de toegangspoort tot Europa van de Rotterdamse haven naar midden-Europa. Dat valt onder meer te merken aan de enorme investeringen die de Poolse overheid de komende jaren doet om de spoorinfrastructuur uit te breiden. Tot 2023 wordt er 20 miljard geïnvesteerd. Daarmee laat het land zien flink te willen bijdragen aan een verbeterde verbinding tussen Europa en China.

Andrzej Banucha van PKP Cargo maakte tijdens het congres bekend dat als onderdeel van deze grote spoorplannen de komende jaren een tweede brug wordt aangelegd over de Boeg-rivier op de grens van Polen, Wit-Rusland en Oekraïne. Deze nieuwe brug zal in de toekomst de capaciteit nog verder verhogen.

Banucha wijst erop dat Polen op dit moment nog voldoende capaciteit heeft om het treinverkeer af te wikkelen, maar dat het ontbreekt aan voldoende treinpaden in het Duitse Duisburg. Daarnaast zorgen herstelwerkzaamheden aan het spoor in Polen er op dit moment voor dat het langer duurt voordat treinen op de plek van hun bestemming aankomen. Vanwege de drukte bij de terminal in Duisburg wordt er voor de Zijderoute-verbinding ook gekeken naar andere knooppunten, zoals Istanboel en Boedapest.

Ook Kazachstan investeert flink in zijn infrastructuur. Magzhan Ilyas-sov, ambassadeur van Kazachstan in Nederland, wijst erop dat het land de afgelopen tien jaar 30 miljard dollar heeft geïnvesteerd in het verbeteren van de nieuwe en bestaande spoorverbindingen, snelwegen en het verbeteren van de capaciteit van havens en vliegvelden. Dit heeft ervoor gezorgd dat het land een belangrijke link is op de route tussen Europa en China.

Tilburg-China

Het congres De Nieuwe Zijderoute werd door Nieuwsblad Transport georganiseerd in Tilburg, waar wekelijks vier treinen uit China stoppen en plannen zijn om dit verder uit te breiden. Eind 2016 is de verbinding Chengdu-Tilburg gestart. In 2017 werd Rotterdam aan deze treindienst toegevoegd. De Chinese vervoerder CDIRS rijdt in samenwerking met GVT drie keer in de week tussen deze steden. De totale rit duurt 15 dagen en de trein kan ongeveer 41 containers meenemen.

In augustus werd er proefgereden tussen Tilburg en Changsha. De treindienst tussen Changsha en Tilburg heeft een capaciteit van maar 50 containers. GVT wil het aantal verbindingen naar China de komende tijd verder uitbreiden. Nunner Logistics voerde in maart van dit jaar ook een pilot uit waarbij een goederentrein tussen de Amsterdamse haven en het Chinese Yiwu reed.

Potentie

Jialu Zhang, van Chengdu International Railway Investment and Development Group (CIPI), wijst op de enorme potentie van de verbinding Chengdu-Tilburg. Van januari 2017 tot september 2018 reden er volgens haar al 223 treinen van Chengdu naar Tilburg en 22 treinen van Tilburg naar Chengdu. Ze wijst erop dat de verbindingen in onbalans zijn, omdat het aantal uitgaande treinen vanuit Tilburg beperkt is.

Dat is volgens haar jammer, omdat Nederlandse producten erg gewild zijn. Een van de belangrijke exportproducten vanuit Nederland is bier, omdat de Chinezen ‘een lange traditie hebben van het drinken van alcohol’. Andere producten waar interesse voor is vanuit Azië zijn volgens haar industriële grondstoffen zoals kunststof hars, aluminium en smeerolie. Bedrijven in China hebben deze grondstoffen vaak snel nodig, waar goed op ingespeeld kan worden met de Nieuwe Zijderoute. Ook luxe automodellen zijn erg in trek bij de Chinezen.

Kans grijpen

Verladers zouden volgens haar ‘nu hun kans moeten grijpen, voordat het te laat is’. ‘Wij sturen ongeveer tweehonderd reefer-containers van Chengdu naar Tilburg, maar veel worden leeg teruggestuurd.’ Dit jaar voegt CIPI daar in Tilburg nog 220 nieuwe reefer-containers aan toe. Het is volgens haar zaak dat deze gevuld worden. Ze wijst erop dat verladers op de Russische sanctielijst kunnen zien welke producten toegelaten zijn.

Letty Zhu van Breda University of Applied Sciences stelt dat er aan de Chinese zijde van de route ook nog veel valt te verbeteren. Zo ontbreekt in het Aziatische land een intermodaal netwerk tussen de economische centra. ‘Er zijn regionale, geografische en economische barrières waardoor landsdelen niet met elkaar verbonden zijn.’ Daarnaast heeft China geen vlak landschap. Doordat de regio Chengdu bijvoorbeeld veel bergen heeft, kunnen er alleen bepaalde typen goederentreinen over het spoor rijden.

Verladers zijn soms nog wat terughoudend om producten via een spoorverbinding aan en af te voeren, onder meer vanwege angst voor ladingdiefstal buiten Europa. Volgens de sprekers op het congres komt dit echter zelden voor. Roland Verbraak, directeur Intermodal bij GVT Logistics, wijst erop in de afgelopen twee jaar vier gevallen mee te hebben gemaakt waarbij sprake was van ladingdiefstal. Dit gebeurde volgens hem in alle vier de gevallen aan Europese zijde.

Karl Gheysen voegt daaraan toe dat het een kwestie van ‘perceptie’ is en de cijfers van Verbraak voor zichzelf spreken. Reden dat de ladingdiefstal met name in Europa plaatsvindt, is volgens hem dat daar vaker wordt gestopt. In Kazachstan en Rusland wordt vaak aan een stuk door gereden. Erik Groot Wassink, directeur Speciale Producten bij Nunner, vindt dat er nog wel zaken te verbeteren zijn aan het verpakken en beveiligen van de lading in de containers.