Binnenvaartschepen zullen in de toekomst ongetwijfeld op andere, hernieuwbare CO2-neutrale brandstoffen gaan varen. Maar het is gewoonweg nog niet realistisch om nu al van binnenvaart-ondernemers te eisen dat ze voor eigen rekening en risico investeren in bijvoorbeeld schepen die op waterstof of batterij-elektrisch varen. De reden is duidelijk: die schepen zijn er gewoonweg nog niet. Laat staan een infrastructuur.

Het is goed dat vooruitstrevende partijen nu al experimenteren met dergelijke schepen. Eind dit jaar komt het eerste waterstofschip in de vaart middels retrofit. Over een paar jaar zou het eerste nieuwbouwschip op waterstof er moeten zijn. Verder varen er al wat diesel-elektrische schepen rond. Maar al die pioniers moeten eerst nog vele wielen uitvinden en hebben daar dan ook behoorlijk wat financiële steun voor nodig.

Andere binnenvaartondernemers kunnen niets anders doen dan toekijken en wachten op een doorbraak, die vervolgens gestandaardiseerd kan worden. En aangezien een schip een investering is voor vele tientallen jaren, kun je de vraag stellen of het nou beter is om nu toch in lng te investeren, of nog enkele jaren door te blijven varen met het huidige schip op diesel. Zo lang Brussel geen zekerheid geeft over de investeringszekerheid voor lng, zullen veel schippers kiezen voor het laatste. Terwijl dat voor de komende tien jaar waarschijnlijk een hogere milieubelasting geeft dan nu investeren in lng.

Overigens is een binnenvaartschip, ongeacht de brandstof, vele malen schoner dan honderden vrachtauto’s die nodig zijn voor dezelfde lading over de weg. De Europese Unie heeft daarom terecht een ambitieuze 50% doelstelling voor binnenvaart en shortsea neergelegd. Het is echter zeer twijfelachtig of dit ook maar enige kans van slagen heeft. Dat heeft de geschiedenis ons wel geleerd. De flexibiliteit van de weg, zonder extra overslagpunten, blijft het voor veel verladers vrijwel altijd winnen van de binnenvaart.

De overheid zou er dus verstandig aan doen om niet te snel en teveel te eisen van de binnenvaartsector. Want dan wordt die 50%-doelstelling voor binnenvaart en shortsea al helemaal onhaalbaar. En raken we van de regen in de drup.