Twee Maersk-schepen die onlangs schade en vertraging opliepen door hondenweer op de Stille Oceaan, hebben volgens de rederij respectievelijk met ‘fullspeed’ en ‘zo snel mogelijk als veilig wordt geacht’ alsnog koers gezet naar bestemming LA. Maersk beloofde zelfs te gaan proberen om voor te dringen in de wachtrij voor die ernstig verstopte haven.

Ook op de containerterminals is de werksfeer niet flegmatiek en houden concurrenten de deur niet voor elkaar open, zo demonstreerde het verhaal van een kapitein die onlangs de incidenten met overboord vallende containers probeerde te verklaren. Het laden en lossen moet met spoed, havendirecties staan je op de kade nog net niet de haven uit te kijken. Een pitstop in de Formule 1 gaat er ontspannener aan toe.

De heksenketel die het containervervoer nu is, is voor de transportsector net zo frustrerend als voor de verladers, niemand zit te wachten op boze klanten aan de lijn. Om de gemoederen een beetje in de hand te houden, publiceerde VN-organisatie UNCTAD dinsdag het advies ‘Covid-19 implications for commercial contracts; carriage of goods by sea and related cargo claims’. Een open dialoog en verantwoordelijke commerciële praktijken moeten voldoende zijn om de meeste geschillen op te lossen, en anders is het inschakelen van een professionele mediator misschien een goed idee, oppert de VN-organisatie.

In die ‘open dialogen’ geeft de VN verladers weinig kans om succesvol te ageren tegen vertragingen. Regels als de Hague-Visby Rules geven hen geen poot om op te staan. In de kleine lettertjes in Bills of Lading behouden reders zich het recht voor om containers desnoods heel ergens anders van boord te gooien. Alleen als lading door vertraging schade oploopt, perishables bijvoorbeeld, staat de klant sterk. Blijven over die ‘verantwoordelijke praktijken’.

In de VS luiden senatoren nu de noodklok omdat containers haastig leeg worden teruggevaren naar China, waardoor Amerikaanse boeren hun producten niet meer kunnen exporteren. Voedsel voor arme landen die op de kade blijft staan omdat de containers in China snel onze gourmetpannen moeten ophalen? Het lijkt me een goed beginsel om op zijn minst in elke lege container lading te blijven stoppen.