Onder het logo van het Havenbedrijf Antwerpen en met de Engelstalige naam Port of Antwerp Bruges (POAB dus) gaan de havens van Zeebrugge en Antwerpen als één verder. Voor wat betreft de naam: ik heb in het verleden verhitte discussies voorbij zien komen van trotse inwoners van Zeebrugge Dorp die alles met ‘Bruges’ erin vonden rieken naar verfransing en inmenging uit de stad Brugge.

Maar onder deze nieuwe naam ontstaat wel een havenbedrijf dat zorgt voor een interessante verschuiving van het speelveld in Noordwest-Europa. In containertonnage wordt het de Europese nummer één, fractioneel groter dan Rotterdam. In teu gemeten durft men de claim blijkbaar niet aan. Dat het voor de grote containerhavens in Noordwest-Europa de komende jaren opletten geblazen is, moge duidelijk zijn. Een combinatie Antwerpen-Zeebrugge schept de mogelijkheid van interessante first and last port of call proposities. Ja, de achterlandverbindingen van Zeebrugge zouden sterker kunnen, maar dat de ‘aandacht voor de klant’ voor concurrerende zeehavens en achterlandnetwerken nu nog belangrijker wordt, staat buiten kijf.

Ook op het gebied van lng ontstaat er een interessante propositie. Nu het Groninger gasveld steeds verder afgebouwd wordt, zal onder verenigde vleugels de gashub in Zeebrugge ongetwijfeld uitgebouwd worden. Vanzelfsprekend is ‘waterstof’ ook een van de geïdentificeerde gezamenlijke kansen. En eerlijk is eerlijk, ook Antwerpen heeft een groot chemisch cluster en vanuit Zeebrugge zijn, allicht met een detour via Antwerpen, het Chemelot-terrein in Zuid-Limburg en het Ruhrgebied ook goed te bereiken.

Waterstofinfrastructuur is een voorbeeld van een (transitie)project met een grote complexiteit. Dergelijke projecten kunnen, in tegenstelling tot de meeste huidige pijpleidingen, niet alleen privaat gefinancierd worden. Samenwerking kan dan zorgen voor de nodige slagkracht en, ook relevant voor de belastingbetaler, voorkomen dat elke losse haven zelf aan de slag gaat. ‘Wereldschokkend nieuws in de positieve betekenis’ is de fusie dan ook volgens de Vlaamse minister-president. POAB zal ongetwijfeld een verlanglijstje met projecten voor de Europese Green Deal of Covid-herstelfondsen ingediend hebben bij de Vlaamse en Belgische politiek.

Wat ik alleen nog wel eens zou willen lezen, is de studie die ten grondslag ligt aan de fusie. Zelfs met de betere Google-vaardigheden is dit document nergens online te vinden. En juist omdat alle vraagstukken van cultuurintegratie, maar ook marktconcentratie, nog gaan komen, zou het zo interessant zijn om de harde cijfermatige analyse te kunnen zien. Heel benieuwd of, als Holland Ports er ooit nog eens zou komen, dit proces in Nederland transparanter zal verlopen. Dat het Europese havenlandschap er sinds vrijdag weer een stuk interessanter bij ligt, is in elk geval zeker.