Een landingsbaan van meer dan drie kilometer, onbeperkte nachtvluchten, een groot aantal koeriers (onder meer FedEx en dochterbedrijf  TNT hebben er de Europese expreshub) en een grote zak met geld van de plaatselijke overheid hadden het pleit in het voordeel van de Waalse luchthaven beslist. Daar konden Limburg en Maastricht Airport naast veel goede wil niet veel meer tegenover stellen dan een korte landingsbaan (2.750 meter) met gewichtsrestricties voor intercontinentale vluchten, het meest stringente nachtverbod van Europa en een bijzonder actieve buurtbeweging tegen lawaaioverlast. Tel uit je winst.

Premier Mark Rutte, in de zomer nog volop bezig met het afschaffen van de dividendbelasting voor zijn oude werkgever Unilever, wilde zich niet neerleggen bij die uitslag (onder meer was er al een intentieverklaring ondertekend tussen de Walen en Chinezen) en liet via zijn persvoorlichting lekken dat Maastricht nog steeds in de race was om de Europese superloods van Alibaba in de wacht te slepen. Mark ging zich daar zelfs persoonlijk mee bemoeien en met een lastminutelobby – lees het aanprijzen van ons fiscale paradijs aangevuld met toen nog een snufje dividendvrijstelling – zou de Chinese multinational alsnog over de Belgisch-Nederlandse landgrens worden getrokken richting Maastricht. Zo luidde het Haagse strijdplan.

Onderdeel van de persoonlijke touch van Mark was een rondleiding voor Alibaba-oprichter Jack Ma in het torentje van de premier, waar de hoge Chinese gast onder het genot van Limburgse vlaai en een degelijke Hollandse kroket werd ingewijd in de geheimen van het Nederlandse logistieke speerpuntenbeleid. De Chinezen waren onder de indruk van de Nederlandse culinaire hoogstandjes, knikten vriendelijk en zeiden dat ze het interessante Nederlandse bod mee zouden nemen naar China. Intussen waren de eerste landmeters in Luik al bezig de contouren van het nieuwe pakketcentrum uit te stippelen en landden de eerste vrachtvliegtuigen – Alibaba huurt die gewoon in bij derden – al op de Waalse luchthaven. Deze week drong dit slechte nieuws ook door tot Den Haag en de landelijke media. Alibaba had uiteindelijk gekozen voor Luik, citeerde De Volkskrant een Belgische krant, ‘omdat de luchthaven gewoon 24 uur per dag, zeven dagen per week open is’.