Het lijkt bizar dat de grote carriers in deze economisch minder goede tijden nog altijd grote schepen laten bouwen, maar alles draait om de kosten. Omdat de scheepswerven bang zijn dat ze hun orderboeken voor 2015 en de jaren erna niet vol zullen krijgen, zijn hun prijzen momenteel aan de lage kant. De rederijen willen daarvan profiteren.

De afgelopen jaren hebben de directies van de grootste carriers hun aandacht bijna volledig besteed aan het snijden in de kosten. Zij zien nu in de goedkope prijzen van de scheepsbouwers een manier om hun uitgaven per vervoerde teu nog verder te doen dalen. Goedkope en vooral grotere schepen leveren de laagste slotkosten op, wat de kansen op winst (of toch al minstens een bijdrage tot de kosten) vergroot. Er wordt dus eigenlijk steeds grotere tonnage besteld om te besparen. Is dat wel een goede reden?

De race om de laagste slotkosten is genadeloos. Wie niet meedoet, kan niet concurrerend blijven. We zagen bij Evergreen dat deze Taiwanese rederij haar oorspronkelijke verzet tegen het inzetten van schepen van meer dan 8.000 teu heeft moeten opgeven. Volgende maand komt in Evergreens CEM-dienst een eerste gehuurd mega-schip van 13.808 teu in de vaart.

Velen dachten dat de kredietcrisis een rem op de schaalvergroting zou zetten omdat de carriers hun uitbreidingsplannen niet meer zouden kunnen financieren, maar blijkbaar is er in Azië en dan vooral in China nog altijd geld te vinden om schepen te kopen die op Chinese werven worden gebouwd. Ook sommige Griekse rederijen of het Canadese Seaspan hebben nog vele dollars om aan nieuwe tonnage te spenderen, mits daar een langetermijncharter tegenover staat.

De verleiding om goedkope schepen te bestellen, zal niet snel verdwijnen. Pas als de overcapaciteit in de scheepsbouwsector vermindert en de prijzen van de werven stijgen, zullen de rederijen wellicht afzien van het plaatsen van grote orders. Voorlopig gaat de schaalvergrotingsrace echter onverminderd door. De plannen voor jumboschepen van 22.000 tot 24.000 teu met dagelijkse kosten van amper tien dollar per slot, liggen al klaar.

Stefan Verberckmoes