Met BRI wil China de Zijderoute en andere historische handelsroutes vanuit Oost-Azië naar Europa op een eigentijdse manier doen heropleven. De Zijderoutetreinen rijden exclusief naar Antwerpen, over een traject van 11.000 km. De eerste trein vertrok op 26 april in de Chinese havenstad Tangshan, met 36 containers met industriële mineralen, bestemd voor de papier- en keramiekproductie, tandpasta en cosmetica. Overslagbedrijf Euroports zal ze vanuit Antwerpen verder verdelen in Europa. De vijf overige wagons waren geladen met gist.

De treinreis is veel goedkoper dan vervoer door de lucht en verloopt dubbel zo snel als een bootreis. Die zou 35 dagen vergen. De treinreis zou nog vlotter kunnen verlopen mocht de spoorbreedte in Rusland niet verschillen van de Chinese of de Europese. Dit maakte op Russisch grondgebied de inzet van alternatieven locomotieven en wagons nodig. Bovendien kunnen treinen hooguit een honderdtal containers meenemen, terwijl een schip er duizenden kan laden. De treinroute wordt dan ook eerder als een aanvulling op dan wel als een alternatief voor de scheepvaart beschouwd.

De Zijderoute is een gezamenlijk initiatief van de Chinese staatsrederij Cosco Shipping, de haven van Tangshan en de Chinese Spoorwegen. Ze hebben de ambitie om de trein een of twee keer per maand te doen rijden. In het kader hiervan onderzoeken de Chinese Spoorwegen de mogelijke opening van een commercieel kantoor in Europa.