Het was niet de eerste tocht van een vanop afstand bestuurd schip op een Vlaamse waterweg. Op de IJzer vinden al langer proefvaarten plaats. Het was ook niet de eerste keer dat een onbemand schip door een sluis – in dit geval de Kallosluis – vaarde.

Europese primeur

De primeur, volgens Seafar zelfs een Europese primeur, is dat het de eerste keer was dat een binnenschip van 135 meter – de maximale lengte van een binnenschip – hiermee een opdracht uitvoerde. De eerdere onbemande vaartochten vonden telkens plaats met veel kleinere schepen, die nauwelijks of niet geschikt waren voor commerciële transporten.

De tocht van de Zonga, van een voormalig terrein van oliereus BP naar de aanlegplaats van GRC langs de noordkant van het Waaslandkanaal, duurde ongeveer 2 uur. Voor de besturing van het schip van rederij Degrave-Antverpia stonden gediplomeerde kapiteins in. Aan boord bevonden zich, omdat het systeem nog nieuw is, voor alle zekerheid toch twee kapiteins en een matroos.

Vaarvergunning

Seafar heeft al vijf schepen die met deze technologie zijn uitgerust. De huidige vaarvergunning van de Zonga beperkt zich tot Vlaanderen. Op het voormalige BP-terrein komt stilaan de bedrijvencluster Maritieme Campus Antwerpen (MCA) tot stand. Seafar wil zich daar in 2023 ook zelf vestigen. Volgens Bart Huybrechts, managing director van MCA haalt het afvoeren van de vervuilde grond over het water per schip 330 vrachtwagens van de weg.