Het gaat om de Watertruck+ ‘X’, een vaartuig van waterbouwkundig aannemer De Cloedt, die hiermee de technologie van onbemand varen uittest. Kanaalbeheerder De Vlaamse Waterweg verleende op basis van recente Vlaamse regelgeving toestemming voor deze testvaarten.

Hij creëerde als eerste waterwegbeheerder in Europa een kader dat ‘smart shipping’ toelaat. Het testgebied voor geautomatiseerde en autonome vaartuigen omvat het volledige werkgebied van De Vlaamse Waterweg.

Geen stuurhut

De eerste zelfvarende duwbak maakt deel uit van de eerste vier volledig gemotoriseerde Cemt I en Cemt II-klasse Watertruck+ duwbakken op een totaal van zestien van De Cloedt. Watertruck+ ‘X’ vervoert grond van Diksmuide naar Oostende. Dit is volgens De Vlaamse Waterweg een traject met weinig ander goederentransport en daarom een ideale testcase.

De duwbak heeft geen stuurhut, maar de eerste weken zal er nog een schipper aan boord zijn om in te grijpen en bij te stellen wanneer nodig en om ervaring op te doen. Pas nadat er uitvoerig is getest, zal de schipper het schip volledig vanop afstand besturen, vanuit een centraal controlecentrum aan de wal.

Luidsprekers en micro’s

De duwbak zal te volgen zijn via het Automatische Identificatie Systeem en automatisch een maximale snelheid van zes kilometer per uur aanhouden. De firma Safari ontwikkelde en integreerde de technologie waarmee hij wordt aangestuurd.

In het Shore Control Center van Seafar in Antwerpen geven camera’s de schipper/waloperator een 360 graden zicht. Lidar-technologie scant de omgeving rond het schip, zodat de waloperator alles rondom zijn vaartuig nauwkeuriger dan ooit kan inschatten. Op strategische plaatsen hangen luidsprekers en micro’s waardoor de bestuurder geluiden of boodschappen van de binnenvaartbegeleiders hoort en erop kan reageren.

Personeelstekort

Het Shore Control Center maakt het mogelijk om met één waloperator verschillende vaartuigen aan te sturen. Seafar wil hiermee een antwoord bieden op het tekort aan bemanning in de binnenvaart. Vorig jaar voerde het al kleinschaliger testen uit in het Doeldok in Antwerpen, met een schip van het Antwerpse havenbedrijf.