Het fenomeen ‘bruine vloot’ is uniek in de wereld. Vanuit Harlingen vertrekken wekelijks meer dan zeventig passagiersschepen naar zee. Alleen in Nederland zie je commerciële zeilvaart op deze schaal.

Toch spelen er nog andere over­wegingen, zo blijkt uit gesprekken met ‘maten’ (lichtmatrozen en dekslieden) van buitenlandse afkomst. Ze willen geen dagelijkse sleur, ze willen ‘leven’.

Fabian Nöthiger (26) studeerde in Zürich rechtswetenschappen en psychologie, maar vond pas ware voldoening als muzikant in een heavymetalband en als ‘stage hand’ bij festivals. ‘De Zwitserse samenleving bood mij weinig uitdaging. Ik leg de lat hoog voor mijzelf. Ik wil méér in het leven; sterker worden, mijn mogelijk­heden vergroten. Het varen is voor mij niet het uiterste doel. Het had ook bergbeklimmen kunnen zijn, maar in Harlingen kon ik meteen beginnen op de tweemastklipper ‘Vliegende Draeck’. Wie weet word ik ooit schipper.’

Nikola (Nikki) Foltýnová (26) uit Tsjechië begeleidde vakantiekampen voor kinderen met kanker. In 2017 belandde ze aan boord van de klipper Zuid-Holland. ‘Van zee en zeilen had ik geen flauw idee, maar varen vond ik fantastisch. Schipper Tossing Schroders en ik werden grote vrienden. In Tsjechië beviel het leven met de klok me niet meer. Aan boord van een zeilschip leef je bij het moment.’ Een jaar later is er iets moois opgebloeid tussen Tossing en Nikki. Samen varen ze nu met de ‘Zuid-Holland’.

Ook de uit Polen afkomstige Jacek Lewandowski (36) voltooide een hogere beroepsopleiding, maar leven is toch meer dan werken van negen tot vijf? ‘Ik ben afgestudeerd als cinematograaf. Toch bleef het water trekken. In Polen vond ik geen nieuwe uitdagingen. Via Facebook kreeg ik werk als maat aan boord van de klipper ‘Suydersee’. Ik leer er ontzettend veel. Ik heb mijn besluit al genomen: hier ga ik mee door. Ik ben niet bang voor een totaal ander leven. Zeilen met deze schepen maakt je vrij.’