De aankondiging kwam als een volkomen verrassing. De 47-jarige Mandl wordt beschouwd als de man die Sea-Land uit het dal gehaald heeft. Sinds zijn aantreden als chairman in augustus 1988 is het de Amerikaanse rederij goed gegaan. Het bedrijfsresultaat steeg van 77 miljoen dollar in 1987 naar 115 miljoen dollar in 1988 en 126 miljoen dollar in 1989.
Vorig jaar bleef het bedrijfsresultaat steken op 80 miljoen dollar. Daarin waren echter de kosten van een ingrijpende reorganisatie van de rederij, ter hoogte van 53 miljoen dollar, in 1990 verwerkt. Die reorganisatie had vooral tot doel de kwaliteit van de geleverde produkten te verbeteren en de bureaucratie terug te dringen. Mandl geloofde dat de rederij te ver van de klant af was komen te staan en verving 600 mensen door 300 nieuwe werknemers: een operatie die vooral ten koste ging van het ‘middle management’.
Zijn beleid wekte onlangs tot een hernieuwde belangstelling in beleggerskringen. Het beleggingsfonds Donaldsen Lufkin & Jenrette, dat begin dit jaar onderzoek naar rederijen staakte omdat ze als beleggingsobject niet langer interessant leken, kwam in juni toch met een uitgebreide studie naar Sea-Land. Volgens de analisten van dit fonds zal Sea-Land dit jaar een bedrijfsresultaat behalen van 160 miljoen dollar en volgend jaar zelfs van 208 miljoen dollar. Het rapport was ronduit lovend over het huidige beleid van de rederij.

Ontevreden

Desalniettemin heeft het vertrek van Mandl het gerucht dat de aandeelhouders van Sea-Land ontevreden waren met het beleid van de rederij, opnieuw de kop doen opsteken. Naar verluidt vonden de aandeelhouders dat Mandl een onverantwoordelijke investeringspolitiek volgde en teveel op expansie was gericht. Mandl zei daarover in een gesprek met deze krant in juni: “Onze moeder, de CSX Corporation, streeft een ‘return on assets’ na van twaalf tot dertien procent. We zitten nu op elf procent. Ik denk dat we dus een goede prestatie leveren. Die kritiek op ons beleid begrijp ik dan ook niet.”

Hand overspeeld?

Een ander gerucht is dat Mandl zijn hand zou hebben overspeeld. Hij zou, aldus een theorie, zwaar gekant zijn tegeneen overname van Sea-Land door de Deense rederij Maersk. Geruchten daarover circuleren al enige tijd. Mandl schreef daarover eerder deze maand in een memo aan het personeel: “U kunt er zeker van zijn dat ik u volledig op de hoogte zal brengen als er een belangrijke verandering inzake de toekomst van uw bedrijf te rapporteren valt.”
De waarheid is waarschijnlijk prozaischer: Mandl kreeg een aanbod van AT&T dat hij niet kon weigeren. Met een omzet van zo’n drie miljard dollar is Sea-Land een kleine jongen vergeleken bij AT&T, dat vorig jaar een omzet behaalde van 37,3 miljard dollar. Mandl’s jaarlijkse salaris bij Sea-Land van 320.426 dollar plus extra’s van 191.475 dollar zullen waarschijnlijk in het niet vallen bij wat hij bij AT&T gaat verdienen, waarbij een ‘group manager’ gemiddeld zo’n 659.000 dollar, exclusief bonussen, incasseert.

– Alex J. Mandl