Het aantal onafhankelijke scheepvaartagenten wordt steeds kleiner en ze vinden ook steeds moeilijker principalen. Het Belgische Ahlers houdt het intussen al meer dan een eeuw vol.

Ahlers Agencies is één van de oudste Antwerpse cargadoors. In het verleden vertegenwoordigde dit bedrijf onder andere Hapag-Lloyd en Rickmers Linie, maar beide Duitse rederijen hebben op een bepaald ogenblik besloten om in België een eigen kantoor te beginnen.

Andere vroegere opdrachtgevers waren onder andere Unithai en de Shipping Corporation of India. Momenteel is de Chinees-Poolse rederij Chipolbrok de belangrijkste klant van Ahlers Agencies.

‘Vorig jaar was onze agentuur goed voor een trafiek van 450.000 ton’, zegt Rachel Kellett die binnen de groep verantwoordelijk is voor de cargadoorsactiviteiten. Haar ploeg telt dertien mensen die voor acht principalen werken. In andere havens heeft Ahlers ook nog andere principalen. Zo vertegenwoordigt de groep in China bijvoorbeeld de Nederlandse rederij Nirint, die gemiddeld één keer per maand tussen het Verre Oosten en Cuba vaart.

‘Ons uitgebreide netwerk is onze grote troef. We hebben een sterke aanwezigheid in landen als Rusland, India en China en dat levert lading op. We mogen ons niet langer alleen maar richten op lading tussen bijvoorbeeld Antwerpen en Shanghai’, vindt Kellett. ‘Wij willen buiten wat we ‘de Antwerp box’ noemen, denken.’

Dat traditionele ladingstromen de afgelopen decennia zijn verschoven, is een goede reden om dat te doen. ‘We zijn altijd al een belangrijke speler in de staalsector geweest’, zegt Kellett. ‘Nu laden we veel staal in het Baltische Zeegebied. De Europese export is in de loop der jaren verminderd en eigenlijk voeren we via Antwerpen alleen nog maar hoogwaardig en gespecialiseerd staal uit.’

Naar het Midden- en Verre Oosten kan Ahlers via Chipolbrok twee tot drie afvaarten per maand bieden voor staal en andere lading. Sommige ingezette schepen van die Chinees-Poolse rederij kunnen met de eigen boordkranen ook projectlading tot 640 ton aan. Chipolbrok biedt maandelijks ook een afvaart van de Golf van Mexico naar Noord-Europa.

Ahlers werd 21 jaar geleden tot agent benoemd. Chipolbrok zelf werd in 1951 opgericht en was destijds het eerste bedrijf met buitenlands (Pools) kapitaal in de Chinese Volksrepubliek.

Ahlers vertegenwoordigt ook al 21 jaar de Poolse rederij Euroafrica Shipping Lines uit Szczecin, die ontstaan is uit de privatisering van de West-Afrikadienst van Polish Ocean Lines. Behalve containers en breakbulklading voor West-Afrika boekt Ahlers ook nog rollende lading voor onder andere Dakar, Banjul, Abidjan, Takoradi, Tema, Lagos en Douala voor de Nederlandse rederij RMR Shipping. Ahlers heeft deze rederij uit Breda ook geholpen bij de start van een eigen ro/ro-terminal aan het Antwerpse Vijfde Havendok.

Een andere Nederlandse principaal is Rulewave uit Ridderkerk die een breakbulkdienst onderhoudt naar het Schotse Aberdeen en ook andere bestemmingen in het Verenigd Koninkrijk en Noorwegen aanbiedt. Voor Saga Forest Carriers is Ahlers eigenlijk alleen nog maar als havenagent actief.

Samin Line onderhoudt een conventionele dienst naar de oostelijke helft van het Middellandse Zeegebied en profileerde zich altijd als een Syrische carrier uit Tartous. De lijndienst wordt echter al lang vanuit Cyprus geëxploiteerd. Ondanks de onrust in Syrië waarnaar tot voor kort nog lading werd verscheept, kan Samin Line vanuit de kantoren in Limassol actief blijven tussen Antwerpen en de Egyptische haven Alexandria.

Portline uit Lissabon komt niet met eigen schepen naar Noord-Europa en biedt vanuit Portugal een containerdienst naar de Kaapverdische Eilanden, Guinea Bissau en Senegal. De door Ahlers geboekte lading gaat via een feeder naar Leixoes voor overslag op een schip van Portline.

Het vinden van nieuwe principalen is volgens Kellett bijzonder moeilijk. Ahlers vertegenwoordigt nog geen lijndiensten van of naar Oost-Afrika of de Amerika’s, maar kan moeilijk gaan werken voor rederijen als BBC Chartering of Hansa Heavy Lift omdat dit soort rederijen wereldwijd schepen ter beschikking hebben en dus eigenlijk grote concurrenten van Chipolbrok zijn.

Alle grote containerrederijen hebben intussen meestal een eigen rederijkantoor. Medio juli kon Ahlers nog een kleine containercarrier als extra principaal aantrekken. Het gaat om de Spaanse rederij CHL die vanuit Algeciras op onder andere Algiers en Oran vaart. Kellett beseft dat veel andere grote containerrederijen op de Maghreb actief zijn, maar hoopt de lokale aanwezigheid van de Spanjaarden in Noord-Afrika als troef te kunnen uitspelen.

Vorig jaar kreeg Ahlers nog een zware klap te verwerken. De groep was via dochter Eiffe agent voor zowel de conventionele als de containerdienst van de Iraanse rederij IRISL. Die goed draaiende lijndiensten moesten worden gestaakt door de sancties die de westerse wereld tegen Iran heeft ingevoerd wegens het nucleaire programma van Iran. Het verlies van de agentuur van IRISL heeft overigens vorig jaar mede de sluiting van het Ahlers-kantoor in Rotterdam veroorzaakt.

In het verleden werden nieuwe principalen vaak gewoon, al dan niet samen met personeel, weggekocht bij concurrenten. Het aantal rederijen is de afgelopen jaren echter continu gedaald. Sommige onafhankelijke scheepvaartagenten hebben op het kleiner wordende aantal mogelijke principalen gereageerd door een netwerk te vormen met agenturen in andere havens. Ahlers heeft dat niet gedaan. ‘We gaan uit van de sterkte van ons eigen netwerk, dat op zich al lading genereert’.

Ahlers is inderdaad actief als zowel scheepvaartagent en expediteur, wat sommige expediteurs die bij Ahlers Agencies lading boeken, niet altijd appreciëren. ‘We hebben echter een duidelijke filosofie dat we ons neutraal opstellen’, zegt Kellett. ‘Er is een interne scheiding tussen de verkoopteams. Onze meeste activiteiten als expediteur zitten overigens in het buitenland omdat de Belgische markt kleiner is geworden, er veel concurrentie is en de marges daarom ook laag zijn.’

Kellett geeft een voorbeeld: Ahlers regelt voor een klant die lading van China naar Wit-Rusland heeft, het natransport van Klaipeda (waar Ahlers havenagent is voor Chipolbrok) naar Minsk. ‘Met dit soort activiteiten concurreren we niet met Belgische expediteurs’.

Als zuiver havenagent gaat Ahlers per 1 oktober wel samenwerken met het Duitse Franchcontor zodat de twee samen schepen van één grote klant in de volledige range van België in het zuiden tot de Baltische Staten in het noorden kunnen inklaren. In eigen land is Ahlers onder andere havenagent voor heel wat gastankers.

Niet alleen het aantal rederijen is verminderd, ook de druk op die rederijen is verhoogd. Ze willen dan ook steeds minder commissie betalen, wat voor de cargadoor toch nog steeds een belangrijke bron van inkomsten is.

In principe geldt dat de commissie voor geboekte lading 2,5% bedraagt. Als die lading ook in de eigen haven wordt ingescheept, stijgt de commissie naar 5%. Voor grote partijen willen sommige rederijen echter geen 5% commissie meer betalen en proberen ze dat te beperken tot soms maar 1,25%.

Ook expediteurs krijgen normaliter 2,5% commissie, maar durven steeds vaker een vergoeding van 3,75% te vragen wanneer ze voelen dat de carrier hun lading echt nodig heeft.

Ondanks het feit dat er minder commissie wordt betaald, is het aantal administratieve taken volgens Kellett alleen maar toegenomen. Er worden ook vaker fouten gemaakt omdat veel bedrijven het personeelsbestand als gevolg van de crisis fors hebben ingekrompen. Ervaren mensen raken zo overbelast en minder ervaren medewerkers laten steken vallen, die dan weer rechtgezet moeten worden.

Laatst gewijzigd: